Следы присутствия чужого драга Идущий отыскал в овраге.

Вышло это случайно.

Выбравшись из гнезда, он с трудом подавил желание взлететь и начать обшаривать окрестности с высоты. Так было привычнее и быстрее, но он помнил, что Белянка намного мельче животных, на которых он охотился. И, кроме того, она умеет ловко прятаться. Ни дикому быку, ни горному козлу не придет в голову залезть в щелку и, сжавшись в комочек, терпеливо ждать, пока минует опасность. Они будут бежать, надеясь на свои ноги - и на то, что крылатая смерть с небес ухватит не его, а того, кто скачет рядом. Человеки не такие. Он вдруг вспомнил, как добывал Белянку - едва увидев подлетающего драга, человеки разбежались все, бросив беззащитную самочку. Она осталась без помощи, одинокая, и он подобрал ее, не способную даже быстро передвигаться. Подобрал, чтобы спасти, не дать ей погибнуть в одиночестве, без пищи и воды. И уже с высоты, закладывая вираж, увидел, как несколько человеков остановились. Может быть, опомнились и поняли, что ее не хватает. А может, как быки, решили, что раз драг уже схватил самочку, то им самим ничего не угрожает и можно успокоиться. Кто теперь скажет?

Об этом он старался сейчас не вспоминать - не до того было. Сложив крылья на спине, он шагал по земле,то и дело опуская нос пониже, чтобы уловить следы. Если человечка пробегала тут, должен остаться запах.

Запах был. Но не человечки. Тут было много запахов - земли, травы, зверей, иногда ветер доносил со стороны гнезда вонь отхожего места и свалки. А ещё тут был запах драга.

Это было удивительно и странно.

Впервые Идущий наткнулся на этот запах, отойдя от стен гнезда на полсотни шагов, когда был вынужден свернуть с прямого пути, наткнувшись на скалу. Карабкаться на камни?

Еще чего не хватало, если можно обойти. Он и обошел. И заметил чужие следы.

Каждый драг пахнет по-особенному. По запаху можно отличить даже близнецов, даже слуг и домочадцев, которые в одном гнезде похожи на вид, как две капли воды. Одинаковый запах только у детенышей в гнезде - там они все вперемешку и все пахнут полупереваренным мясом, материнскими выделениями - в уголках пасти у нее первые несколько дней после вылупления детенышей вырабатывается такая белая вкусная вязкая слюна, которую так приятно слизывать! - а также мехом и собственным пометом. Это потом, когда они покидают гнездо и одни становятся слугами, другие домочадцами, а двое-трое самых крепких и сильных наследниками, начинает меняться их запах.

Сейчас Идущий чуял запах взрослого драга. Драга, который не так давно побывал в его гнезде и оставил на себе букет домашних ароматов. Да, даже у гнезд свои запахи. Наверное. Идущий никогда в чужих гнездах не бывал и не знал, как они пахнут. Но догадывался.

Кому было нужно бродить снаружи гнезда? Бескрылому, который оставался за хозяина и день-деньской был вынужден заботиться о доме? У него, конечно, может найтись время для прогулок, но только в те дни, когда наследник в гнезде и сам за все отвечает. А след был давнишний, ему было никак не меньше двух суток. Он даже успел простыть.

Не мог это быть никто из домочадцев и слуг. И не потому, что их следы намного меньше. Они и пахнут иначе, и в их пустых головах есть только одна мысль - приказ, который надо выполнить или получить новый, если прежнее задание завершено.

Значит, чужак. Чужак, побывавший в его гнезде несколько дней назад. А кто это мог быть, если не Летящий К Северу?

Идущий направился по следам,и шагов через триста наткнулся на овраг, который тянулся поперек русла старой

узкой речки. По нему весной тек в нее неширокий ручеек, но сейчас он уже пересох до следующей весны - осталась лишь влажная почва и болотные растения в том месте, где ненадолго появлялась вода. Но совсем скоро начнется очередной зимний сезон дождей. Льющаяся с небес влага напитает почву, и ручей проснется, устремляясь к реке.

Там запах был настолько силен, что молодой драг расчихался, мотая головой. Да, надо признать, что Летящий был тут. И что он лелеял коварные планы - не убрался восвояси, как собирался, а забился сюда и несколько дней терпеливо ждал, пока наследник гнезда улетит на охоту. Он улетал раз в несколько дней, ждать было недолго. Потом вернулся и забрал Белянку...

Ага, вот просто так взял и забрал? Пробрался в чужое гнездо, не потревожив его обитателей, прошел через лабиринты коридоров, отыскал ее, спящую в клетке...И никто ничего не видел? Никто из слуг и домочадцев не кинулся в драку, защищая гнездо от вторжения, не позвал на помощь? Быть того не может! Слуги и домочадцы, конечно, малы ростом и слабы, но когда они навалялся всем скопом... Тут пойдет битва не на жизнь, а на смерть. Идущий должен был встретить на дворе несколько трупов, а половина уцелевших будет ранена или искалечеца в бою. Да и Бескрылый не остался бы в стороне...

Нет, сражения не было. Летящего К Северу в чужом гнезде приняли за своего. Пригласили в дом - снова, в отсутствие хозяина! - и... неужели Белянку ему просто-напросто отдали? Нет,такого быть не может! Идущий взревел, тряся головой, словно пытаясь вытрясти невероятную мысль из мозга. Но она уцепилась там, растопырилась, ощетинившись иглами логических вычислений.

В его гнезде завелся предатель. И Идущий Сквозь Ночь знает, кто это такой. Но можно ли поверить, что все было так? Они с Бескрылым одно целое, вернее, две половинки одного целого. Это всегда было так. Их споры и ссоры - это внутренние дела.

Ну, поссорились, но потом и помирились. Так всегда бывает у наследника и его близнеца. Отец много раз на его памяти дрался с собственным Бескрылым, а мать как только не трепала двух своих сестер - только чешуя летела! Нет. Все было не так. Летящий обманул Бескрылого. Воспользовался магией,телепатией, внушив ему мысли о предательстве. Поэтому Бескрылый и не помнил, проверял ли он клетку Белянки. Его загипнотизировали. Отсюда провалы в памяти. Более того, ему же могли внушить и усмирить остальных...

Как бы то ни было, Летящий К Северу его предал и обманул. Он украл его человечку, его Белянку и унес ее к себе.

«Она моя,и я ее верну!» - решил Идущий, поднимаясь в небо.

Проснувшись, она долго не могла понять, что же не так. Вроде та же мягкая шкура, в которую она завернулась с головой, те же знакомые ароматы зверинца, те же отдаленные звуки - драконье гнездо почти никогда не затихает полностью, разве что в самую глухую пору ночи, да и то ненадолго. Щебет и хриплое карканье птиц - тут живут вездесущие воробьи и вороны, питающиеся падалью со свалки, - ворчание животных в вольерах, отдаленное мычание быков, отзвуки шагов, эхо чьего-то рева... Обычная жизнь. Сейчас придут кормить...

И тут она вспомнила. И резко села на постели, выпрастываясь из шкуры.

Пещера. Огромная пещера без потолка, но стены уходят так высоко, что о нем можно забыть. Похоже на колодец без воды. Дно этого «колодца» разделено на несколько участков. В одном из них живут они. Три женщины. Вернее, две и одна. Как ни крути - две и одна.

Две и одна - две соотечественницы и чужестранка.

Две и одна - две молодые и одна в солидном возрасте.

Две и одна - две похищены их «хозяином» и одна, которую он принес недавно.

Две и одна - две бывших простолюдинки и одна бывшая аристократка.

Две и одна - она и те, другие.

Она и сейчас спала одна, во сне откатившись к дальней стенке их спального места. Две ее новые соседки спали, обнявшись, под общей шкурой. Сначала они звали ее, пытались положить между собой, в середину, но девушка притащила свою шкуру, под которой оказалось слишком жарко втроем, так что пришлось разделиться.

И вот она одна. Опять одна. Она не спит, а ее товарки по несчастью сладко дремлют. Они привыкли. Они тут уже много лет. Старшая - Лисандра - успела расстаться с юностью и переживала пору зрелости. Еще несколько лет - и подкрадется старость. А потом...

Девушка - «Эллибет, меня зовут Эллибет!» - тряхнула головой, запустила пальцы в волосы. Вчера она вымылась - новые соседки настояли. У них тут был источник неподалеку. Его журчание было слышно и сейчас - тоненькая струйка воды сбегала из трещины в стене и падала в неглубокий бассейн, откуда черпалась вода для того, чтобы поить обитателей вольер. Впрочем, не так уж и много их было, этих обитателей. Elapa хищников, какое-то неизвестное травоядное с хвостом вместо носа, группа крохотных свинок с иголками вдоль спины. Еще четыре вольеры стояли пустыми.

ЕЕютнее запахнувшись в шкуру и волоча ее за собой, как плащ девушка подошла к стене. Попыталась нащупать запоры. Нет,тут все было иначе, не как дома...

Дома. Неужели она ту драконью пещеру считает своим домом? После всего, что произошло?..

За спиной послышался шорох.

  • Эллибет? Еоспожа? - сонный голос сестры Лисандры заставил ее вздрогнуть. - Еде вы?
  • Я тут, - обреченно вздохнула девушка.

Бывшая служительница Белой Матери на четвереньках выбралась из спального закутка, поправила на себе старую власяницу. Эту одежду она сделала себе сама из шерсти, которую надергала из шкур. Руками ссучила нитки, потом с помощью заостренной косточки связала полотно. Получилось грубо, кончики волос кололись, от них все тело чесалось, но сестра Лисандра говорила, что это - ее искупление. Мол, она чем-то заслужила гнев Белой Матери и должна терпеть эти неудобства, как положено сознающей свою вину Дочери. Привычка помогала ей терпеть это наказание. Привычка и забота - сначала о Кайре. Теперь вот об Эллибет.

  • Что вы там делаете? - бывшая служительница подошла ближе.

-Я... хотела выйти, - девушка потупилась, понимая, что это звучит глупо.

  • Выйти? Думаете, это возможно?
  • Да. Я... однажды пробовала и у меня получилось.
  • И вы думаете, что получится снова?
  • Я надеюсь...
  • Дитя мое, вы ещё так молоды... и многого не знаете о жизни, - сестра Лисандра взяла девушку за руку и повела обратно. - Мы наказаны. Высшими силами. И мы должны стойко переносить наше наказание. Тогда, если Белая Матерь поймет, что мы осознали свою вину и раскаялись, сделавшись послушными, она пошлет нам спасение. Явится рыцарь на белом коне и спасет нас, вырвав из этого узилища!
  • Рыцарь? На белом коне?

Против воли, девушка подумала о своем женихе, которого никогда не видела и с которым должна была встретиться, если бы не была похищена драконом. Наверное, он до сих пор ждет свою невесту. А может, отец ему уже написал и письмо дошло? А может, ее ищут...