• За кого ты меня принимаешь?! - возмутилась она. Я тактично промолчал, дабы не усугублять свое положение. Дрил знает сколько нам еще вместе по белу свету мотаться, а

оскорбленная в лучших чувствах целительница - отнюдь не лучшая для этого компания.

 

Наконец совериец чего-то надумал. Медленно подошел к нам, разглядывая так, словно видел в первый раз. Я шагнул в сторону, чтобы заслонить Ольну. Иен невесело усмехнулся, разгадав мой немудреный маневр, и покачал головой:

  • Не стоит, Вир. Я вам не враг. У меня, видит Реград, ничего не осталось , а ты, Ольна, спасла меня. Теперь моя жизнь принадлежит тебе. Позволь мне пойти с вами... и защищать тебя.
  • От Императора? - саркастично хмыкнул я. - И от его гвардии? А как же твой долг перед сюзереном и последующие муки совести , а?
  • Долг перед спасшим жизнь много выше любого другого, - глухо отозвался воин.
  • Ты ничего не должен мне, Иен, - тихо сказала Ольна, поймав шальной взгляд капитана. - И потому я приму любое твое решение. Но - не сдамся.
  • Я уже решил, - твердо произнес он. - И я не привык менять свои решения.
  • Что ж... - подытожил я, тоже приняв собственное решение. - Раз так , придется рассказать тебе, с чего началась вся эта история... Присаживайся, совериец, рассказ будет долгим, благо что у нас вся ночь впереди...

* * *

Замок, величаво утопающий в облаках, изнутри выглядел не менее впечатляюще. Просторный зал первого этажа, красиво и со вкусом убранный белыми цветами и напоенный свежими ароматами, выглядел очень уютно. На первой ступеньке широкой лестницы, убегающей ввысь, стояла женщина, задумчиво облокотившись на позолоченные, украшенные причудливой резьбой перила. Она была молода - или казалась таковой : бледная , почти прозрачная кожа, очень светлые волосы и серые... нет , пожалуй, скорее серебряные глаза. Изящные руки с тонкими хрупкими пальцами неосознанно теребили подол простого белого платья. Она явно нервничала. Чего-то ждала. И боялась.

Когда входная дверь громко и требовательно хлопнула о косяк, женщина, словно взведенная пружина, мгновенно обернулась к вошедшему. Пепельноволосый молодой мужчина смотрел на нее напряженным взглядом серебристых глаз, в которых плескалась вековая усталость.

Они просто стояли друг против друга и смотрели,и никто не проронил ни слова. Она - потому что ужасно боялась, и не столько своего вопроса, сколько его ответа; он - потому что не знал, как начать и как убедить ее в своей правоте. За несколько минут для них прошли годы, невообразимо отдалившие их друг от друга. Казалось, цикто так и не нарушит натянутое молчание, бьющее по нервам сильнее самых громких звуков.

Но вот побелевшие губы женщины дрогнули... и тут же на лестнице послышались торопливые шаги. Кто-то спускался вниз, перепрыгивая через несколько ступенек.

Пара дружно обернулась на звук шагов, в душе благодаря всех богов за нежданную отсрочку. И наконец мимо женщины, на ходу поцеловав ее в щеку , промчался паренек лет пятнадцати , почтительно сцлонил голову перед мужчиной и спросил:

  • Матушка, отец, вы не видели Дархона? Я везде ищу его, ещё со вчерашнего вечера,и нигде не могу найти! Он обещал мне кое-что показать!

Женщина вздрогнула и побледнела еще больше, хотя это и казалось нереальным. Мужчина сжал губы и дернулся, как от пощечины.

  • Его нет, - резко бросил он. - Сбежал. Вместе с этой... человеческой девкой!..
  • Ее зовут Еерана, Мхолт, - строго поправила женщина, нахмурив серебристые брови.
  • Мне все равно, цак там ее зовут!!! - взорвался мужчина,

ударяя кулаком в стену. - Эта дрянь соблазнила нашего старшего сына, заставила потерять голову и отречься от всего,даже от нас, своего народа!.. - Потом он выхватил взглядом растерянного паренька, в светлых глазах которого плескалось недоумение вперемешку с обидой, и рыкнул на него: - Хэйн! Убирайся отсюда, нам с матерью нужно поговорить! Прогуляйся!!!

Паренек нервно кивнул и поспешно выбежал на улицу... только вот уходить не стал , прислонившись ухом к двери.

  • Что ты несешь, опомнись, Мхолт! Дархон никогда от нас не отрекался!
  • Это ты опомнись, Эрханна. Выбрав эту... эту... девчонку, он предал нас. Завтра состоится Сход Старейших. На нем решится участь преступников.
  • Преступников?! - задохнулась Эрханна. - Ты называешь их так только за то, что они молоды и влюблены?! За то, что пытаются спасти свое счастье от шайки мелочных желчных стариков, каковыми вы, Старейшие,и являетесь по сути?! Кто из вас, напыщенных и властных, ещё помнит, что это такое - любовь?.. Дархон и Герана - не преступники!!!
  • А кто?! - зарычал Мхолт, сжимая кулаки. - Как еще назвать тех, кто нарушил закон?! Тех, кто попрал волю Старейших, уступив своим сиюминутным эгоистическим порывам?! Молоды, говоришь? Это не оправдание, это их не спасет!
  • Ты должен защитить их! - крикнула Эрханна, в отчаянии заламывая тонкие руки. - Слышишь, Мхолт?!
  • И не подумаю, - устало и зло бросил мужчина, избегая смотреть ей в глаза. - Я и пальцем не пошевелю, чтобы смягчить наказание.
  • Мхолт... - потрясенно прошелестела Эрханна, без сил опускаясь на ступеньку. - Как ты... можешь?! Это же - наш сын! Твой сын!..
  • У меня больше нет сына, Эрханна. И у тебя - тоже, - резко сказал мужчина,комкая край серебристой мантии. - Привыкай

к мысли, что теперь у нас всего один ребенок. Все равно Дархон практически уже мертв. Сход ни за что не помилует его. И это - справедливо.

  • Мхолт! - с яростью выдохнула женщина , поднимаясь на подгибающиеся ноги. - Если ты... если ты позволишь им убить Дархона и эту девочку, не знаю, что я сделаю , поверь!..
  • Покоришься воле Старейших, - убежденно произнес мужчина. - Так же, как и я. Как и любой уважающий себя эвари. Мальчишка сам выбрал свою судьбу. Он ответит за свое преступление. Так нужно. Это - закон.

Слабо вскрикнув, Эрханна бросилась вверх по лестнице. Где- то резко хлопнула дверь. Мхолт устало провел рукой по волосам. Сегодня он тоже сделал выбор. Выбор,который ему предложили остальные Старейшие. Выбор между отступником... и Эрханной и младшим сыном. Ему было мучительно больно, но... не было выхода, не было сил что-либо изменить. Дархона уже нельзя спасти. Но жену и второго сына - можно. Застонав сквозь зубы, Мхолт тряхнул головой и тяжелым шагом стал подниматься по лестнице. Нужно успокоить Эрханну... хоть немного... попытаться хотя бы.

А за дверью, прислонившись к холодной стене, молча глотал горькие слезы сероглазый паренек.

  • Пресветлая Эйда, - прошептал он, сквозь застлавшую взор пелену отчаяния глядя в хмурое высокое небо, - не дай им погубить моего брата... Умоляю!..

* * *

Утром нас, как ни странно, разбудил Йен. Я, уснувший перед рассветом,так как Ольне снова что-то снилось , а мне не давало покоя любопытство, а после и самому пригрезилось кое-что малоприятное, сквозь сон послал его далеко и надолго, однако меня бесцеремонно выдернули из-под плаща и покатали по росистой траве - и все это под заливистый смех свеженькой и бодрой целительницы.

  • Капитан, если сейчас же не объяснишь, в чем причина твоей повышенной активности, то наживешь себе смертельного врага! - мрачно пообещал я, натягивая сапоги. Девушка согласно кивнула, пристраиваясь рядом со мной и с любопытством взирая на смутившегося Иена.
  • Сейчас объясню. Нелегко прятаться, если каждому патрулю известны твои приметы, Ольна, - торопливо начал он. - Твои волосы и глаза слишком заметны , а значит,их надо скрыть...
  • Побриться налысо и не открывать глаз? - проворчал я, все ещё досадуя на раннюю побудку.
  • Не сомневаюсь, Вир,тебе это очень пойдет, хотя в твоем случае уместнее было бы закрыть не глаза , а рот! - отбрил гвардии капитан, не удостаивая меня даже взглядом. - Я с утра в село сбегал , а там - ярмарка , повезло... И - вот что я купил!

Воин с видом победителя выложил на траву сверток. Ольна нерешительно открыла его , посмотрела...

  • Краска?!
  • Ну да, - пожал плечами Иен. - Темная. Вытяжка из какой-то травы... хм, каюсь, не запомнил. Она спрячет серебряные пряди. А ещё - вот, - он осторожно вынул из кармана куртки коробочку и передал целительнице. В ней оказались два маленьких прозрачных, почти невидимых кругляша, на солнечном свету переливающихся всеми оттенками синего.
  • О, я знаю, это - линзы! - просиял я.
  • Такие штуки были в моде при дворе Одэльна, - смущенно пояснил Иен в ответ на удивленный взгляд Ольны. - Придворные красавицы считали забавным чуть ли не ежедневно менять цвет своих глаз...
  • Какое тонкое знание предмета! - це удержавшись, подцолол я. Капитан мило покраснел и смерил меня многообещающим взглядом. Целительница улыбнулась и с благодарностью посмотрела на воина:
  • Иен... спасибо тебе! Ты не представляешь...
  • Все он прекрасно представляет, - чуть слышно буркнул я, чувствуя себя лишним в сей теплой компании.
  • Мы теперь в одном отряде, - улыбнулся в ответ совериец. - Ну что, готова?

Ольна колебалась лишь мгновение.

  • Готова. Только тогда и волосы отрезать придется. Иначе краски не хватит,да и примета лишняя...
  • Кощунство! - вздохнул я, с жалостью глядя на высвобожденные из тугой косы роскошные волосы целительницы, упавшие ей на плечи и спину.
  • Может, не надо?.. - застыл в нерешительности Иен, вертя в пальцах кицжал, но Ольна, сверкнув глазами и насмешливо посмотрев на нас, выхватила из рук капитана острую железяку и одним махом отхватила свои волосы по плечи. Я даже зажмурился, гвардеец горестно вздохнул , а девушка, с отстраненным интересом посмотрев на рассыпавшиеся по траве каштаново-серебристые локоны, лишь качнула головой:
  • Отрастут!

Потом наступила очередь краски. Смешав темный порошок с водой, Ольна тщательно нанесла получившуюся вязкую массу на остриженные волосы, и я с сожалением смотрел, как исчезают серебристые полоски. Когда по прошествии нужного времени целительница смыла краску, можно было уже не беспокоиться по поводу бросающейся в глаза особой приметы. Кстати, о глазах. Стекляшки Иена сработали безупречно, и теперь на лице Ольны сияли не два колодца в звездную ночь , а два кусочка вечернего весеннего неба.

Девушку было не узнать. Тонкие перчатки вернулись на ладошки - и теперь ни один патруль не проявит к нам никакого интереса. По крайней мере, я тешил себя этой надеждой.

  • Ну, что?! - воскликнула Ольна, сияя синими глазами и пытаясь рассмотреть короткие черные волосы, сильнее подчеркнувшие бледность ее хрупкого личика и придавшие ему трогательно-детское выражение.
  • Красиво, - просто сказал Иен, откровенно любуясь делом рук наших.
  • Непривычно, - вздохнул я, скучая по отражавшемуся в серебристых прядках и звездочках-искорках солнышку.
  • То, что надо! - постановила целительница, улыбаясь. - А теперь - в путь. Чем быстрее найдем ту девушку, тем быстрее я избавлюсь от кольца!
  • Ой ли, - пробормотал я себе под нос, а Иен помрачнел - видимо, вспомнил, что предает сюзерена, укрывая его законную невесту.
  • О чем задумался, совериец? - прищурился я, пока Ольна собирала вещи.
  • О жизни, - усмехнулся он.
  • И что надумал? - приподнял брови я. Вообще-то пытался приподнять одну, правую, но левая потянулась за ней как привязанная. Пришлось смириться.
  • Она и вправду стоит того, чтобы жить, - серьезно ответил Иен, и я заподозрил, что речь идет не только и не столько о жизни...
  • * * *

    • Владения графа где-то днях в трех-четырех пути, - рассуждал я вслух, обозревая окрестности и сверяя их с мысленной картой.

    Дорога петляла меж невысоких холмов, поросших веселенькой молодой травкой. То и дело нам попадались небольшие рощицы, шелестящие нежными, полураспустившимися листочками под дыханием едва ощутимого ветерка. Благодать!..

    • Значит, скоро будем на месте? - обрадовалась Ольна. Я обернулся и вздрогнул, увидев непривычные темные волосы и синие глаза.
    • Должны, - подтвердил я. - Но, Оль,ты бы не очень надеялась...
    • Надежда - это единственное, что у меня осталось! -

    перебила девушка, бросив на меня жалобный взгляд. — Не знаю, что будет , если она не оправдается...

    • Это не так, - вмешался молчавший до сей поры Иен. - У тебя есть мы. Если что - будем прорываться за пределы Давериона.
    • В тот же Армир, - кивнул я, с удовольствием вдыхая свежий ароматный воздух. - Надежда хороша тем, что не умирает, а перерождается в другую. Так что главное - не сдаваться...
    • И все же... - начал было Иен, но я успел вовремя наступить ему на ногу, так что завести знакомую песню о благородном Императоре он не смог.
    • Что? - поторопила его целительница.
    • Ничего, - вздохнул капитан, незаметно показав мне кулак и ускорив шаг.

    Я шкодливо ухмыльнулся и последовал его примеру. Ольна, не пожелав отставать и спеша приблизить свою мечту к осуществлению, тоже поторопилась. А потому патруль, удобно расположившийся в тенечке крутого склона холма, стал для нас неприятным сюрпризом.

    Два мужика в имперской военной форме весьма оживились, увидев нашу команду. Черноволосый верзила с фигурой тяжелоатлета и цепкими холодными глазами профессионального убийцы и худосочный, но такой же собранный блондинистый тип шагнули на тропу, заступая нам дорогу.

    • Кто такие?! - рявкнул верзила.

    Я почувствовал, как напрягся Иен. Вот дрил, лишь бы не полез кулаками махать... Но зря я так думал - воин лучше меня знал, что эти образчики вежливости тут не одни. Вон какие кусты по обочинам тропки густые да развесистые - целый полк спрятать можно...

    • Путники, - хрипло ответил совериец.
    • Здесь опасно путешествовать столь малыми группами, - покачал головой второй патрульный. - Разбойники,да и нежить...
    • Я смогу защитить своих спутников, - пожал плечами Иен, словно невзначай касаясь рукояти эльфийского меча.
    • И что же дает тебе такую уверенность? - неуважительно хмыкнул блондинчик,и мне невыносимо захотелось заявить наглому солдатику, что серебряный дракон - лучшая гарантия от нападения нежити. Едва успел прикусить язык, дабы и в самом деле не ляпнуть чего-нибудь в подобном духе,и сам себе поразился - раньше у меня никогда не возникало столь самоубийственных желаний.
    • Восемь лет службы в Приграничье* //Приграничье - полоса земли на юге Обитаемых земель, вотчина нечисти и нежити. Дальше к югу начинается Великая Пустыня, где не водится даже нежить, потому «население» Приграничья периодически пытается расширить свои владения и обогатить рацион за счет территорий и представителей разумных рас.//, - небрежно ответил капитан, чем вызвал мое безграничное удивление, едва заметный вздох Ольны, ошеломление на лице блондина и тихий свист верзилы. Последний оправился быстрее всех и продолжил допрос - уже более вежливым тоном:
    • И куда же путь держите?
    • В Хесор, - влез я, скромненько потупив наглые глазки. И, заметьте, правду сказал - Хесор является крупнейшим городом графства Абьенер, и кто поручится, что мы там не побываем?
    • Цель?

    Ну вот ведь любопытный! Напомнить ему историю, приключившуюся с некой особой, оставшейся без носа в базарный день?

    • А тебе какая разница, волосатый?! - забыв о том, что мой собеседник здесь не один, прошипел я. - Да я, между прочим...

    Продолжить мне не дали - тяжелая рука воина потянула меня назад,и я оказался за спиной Иена - рядышком с побледневшей Ольной.

    • Я с женой и ее братом направляюсь в Хесор,дабы

    преклонить колени пред алтарем храма великой Амиры, - спокойно сказал совериец.

    • Интересно! Зачем?
    • Брат жены... За него идем молиться. Всем парень удался - и силой, и статью... да скорбен умом. Вот люди и присоветовали помолиться о том богине.

    Патрульный, уже вцепившийся в меч, расслабился и удовлетворенно хмыкнул , а я от подобной наглости вытаращил глаза и приоткрыл рот, вдобавок промычав нечто маловразумительное, но зато превосходно дополняющее образ законченного идиота.

    • А это, значит, жена твоя? - оценивающе уставился на Ольну патрульный. Иен напрягся, словно невзначай заслоняя девушку собой. - Красавица! А что это у нее на правой руке? Там, случайно, цолечка нет?
    • Естественно есть, - сквозь зубы ответил воин. - Обручальное.
    • Не с драконом ли?
    • А что, любезный, я, по-вашему, похож на Императора? - холодно улыбнулся Иен.
    • С какой радости? - удивился верзила.
    • Точно с такой же, с какой и моей жене носить кольцо Дракона, - очень вежливо (у меня аж мурашки по спине зашмыгали) пояснил гвардеец.
    • Очень остроумно, - проворчал патрульный. - Сними-ка перчатку, девочка. Быстро!