Зыбкие сумерки накрыли землю, плотным серым туманом колыхаясь над дорогой. То, что нужно - со стен разглядеть нас будет трудновато. Я имею в виду - с городских стен.

Если нам,

конечно же, посчастливится выбраться за ворота. Восточные находились ближе всего, и теперь мы, нервно вздрагивая, скорым шагом направлялись к ним, надеясь, что сможем проскочить, что распоряжение никого не выпускать касается лишь обитателей дворца.

А вокруг жил город. Кто-то куда-то торопился, кто-то, наоборот, устроил веселое окончание трудового дня в корчме; с визгами носились дети, играя то ли в войну,то ли в охоту; пару раз нам пришлось вжиматься в стену, дабы расфуфыренные конные вельможи не растоптали недостойных целовать их запыленные сапоги простых смертных.

  • Во дворец направляются, - прошептала Ольна, таща меня за локоть к вожделенным воротам. - К чему бы это?
  • А я тебе скажу, к чему, - пропыхтел я, одной рукой старательно прижимая к животу скрытую жутким платьем вазу, а другой - вцепившись во вновь отвоеванную сумку с целительским арсеналом. - Маг вернулся и вычислил, что кольцо наконец-то нашло невестушку Императора! Потому из дворца никого не выпускают - по всем данным, кольцо его не покидало. И сегодня до полуночи народу будет представлена новая Императрица. Вернее, не будет - потому как в данный момент стремительно удаляется от своего несчастного женишка в компании совершено незнакомого мужчины! Вот потеха!
  • Потеха, говоришь? - фыркнула чуть побледневшая девушка. - Тогда я сейчас ка-а-ак закричу! И будет тебе потеха - в виде казни похитителя Императорской невесты!
  • Угу. А тебе - в виде свадьбы с Императором! - хмыкнул я. - Так что хватит мечтать, дорогая, прибавь-ка лучше шагу!
  • Я и так уже изо всех сил, - пропыхтела целительница, поправляя сбившийся капюшон плаща. - Подумай лучше, что мы на воротах врать будем...
  • То же, что и лопуху Рэлу, - беспечно откликнулся я. - Похлопаешь глазками, не впервой, - нас и выпустят!
  • Нахал! - разозлилась девушка, на ходу довольно-таки ловко пнув меня по ноге.
  • Спасибо за комплимент! - осклабился я.

Целительница, по-моему, вовсе не считала это

комплиментом и уже готова была обстоятельно разъяснить мне свою точку зрения, но улица в очередной раз вильнула, и мы вышли к Восточным воротам, сквозь которые как раз проходила процессия паломников - одинаковые устало ссутулившиеся фигуры в плащах с надвинутыми на глаза капюшонами.

Удача!

Переглянувшись, мы с целительницей выбрали момент и плавно «втекли» в толпу,точно так же ссутулив плечи и опустив головы, до предела надвинув на лица капюшоны.

Стража лениво поглядывала на паломников, неспешно ступающих по каменной мостовой, даже не подозревая, что выпускает из города двоих беглецов.

А мне до конца не верилось, что все обошлось. И лишь оказавшись по другую сторону Дагора, я уверовал в то, что умыкание императорской невесты из императорского же дворца увенчалось оглушительным успехом.

ГЛАВА ЧЕТВЕРТАЯ. КОЛЬЦО

Серые тени в серых сумерках, тихий шелест длинных плащей, сливающийся с шепотом ветра в пыльной траве, ровная лента дороги, приветливо ложащаяся под ноги... Все происходящее казалось просто сном. Позади остались стены Дагора с торчащим посередине зеленым дворцом, глупая суета человеческого муравейника, снующая по улочкам стража, гнетущая духота. Здесь была воля. Простор.

И бредущие невесть куда паломники, даже не заметившие прибавления в своих стройных рядах.

Ольна находилась в каком-то оцепенении,и я на мгновение пожалел о том, что вытащил девушку из ее устоявшейся мирной жизни. Впрочем, выбора не было. У меня. А у нее - был. И она его сделала. И потому идет сейчас по пыльной дороге в окружении безликих серых плащей под руку с ненормальным, как ей наверняка должно казаться, парнем.

Я тихонько фыркнул в ответ на собственные мысли. Порой я даже себе кажусь ненормальным. И, честно сказать, ни за что не пошел бы вслед за человеком с подобным не вызывающим доверия поведением.

Вздохнув, я оглядел окрестности, намечая план действий. Примерно в одном нотарэ от Дагора плотным кольцом стоял хмурый лес, прорезанный четырьмя ориентированными по сторонам света дорогами, ведущими к городским воротам. Сейчас мы шли по восточной, что само по себе было верхом неразумия - дороги патрулировались конными разъездами городской стражи. Наткнуться на один из них у меня не было ни малейшего желания. У целительницы, надо полагать,тоже. Применять свои способности средь толпы паломников я также не был намерен, да и девушку нервировать раньше времени не хочется. Сначала неплохо бы узнать, для чего ей так срочно потребен обещанный мною дракон.

Поэтому, учитывая вышеизложенные обстоятельства, едва добравшись до леса, я решительно свернул с дороги, покидая отрешенных от суетного мира людей, и поспешил укрыться за мощными стволами деревьев.

  • Эй, ты чего?! - не поняла стратегического маневра Ольна, вынужденно повторившая мои действия.
  • Да так,травки свежей пожевать захотелось, - невинно пожал плечами я, следя за тем, как уплывает в сумрак последняя серая фигура. И поспешно добавил, разглядев полыхнувшее в странных глазах негодование: - На дороге - опасно. Заметят. Патрули проверяют даже паломников. А о твоем побеге, возможно, уже известно. Ни к чему рисковать.

Целительница чуть заметно нахмурилась и кивцула. Я удовлетворенно хмыкнул. Понятливая девушка. Я поставил на землю баул со снадобьями, распутал завязки плаща и засунул его в тогцую сумку, удобно прилаженную к поясу, затем с наслаждением стянул с себя женский платок и шатер, по недоразумению названный платьем, завернул в него трофейную вазу и закинул за спину на манер мешка. Вот так-то лучше!

  • Ночь уже, - шепнула Ольна, когда с переодеванием было покончено. - Куда пойдем?

Я неопределенно повел рукой, задумавшись. Хороший вопрос!

  • Предлагаю идти вдоль восточного тракта, но - лесом, - наконец решил я. - В любом случае - чем дальше от Дагора, тем лучше!
  • Хорошо, - покладисто кивнула Ольна. - Надеюсь, ты знаешь, что делаешь...

Я кисло улыбнулся, радуясь, что она все равно не сможет разглядеть выражения моего лица. Пусть надеется... так жить проще.

Идти ночью по лесу - то ещё удовольствие. Для всяческих приключенцев с шилом в одном месте - самое оно! Проблема заключалась в том, что мы с Ольной относились к нормальным людям, а потому путающиеся в ногах коряги, хлещущие по щекам ветки и цепляющиеся за одежду кусты вызывали лишь раздражение. Однако - молчаливое, так как тракт находился в опасной близости,и пару раз по нему уже проносились патрули, почему-то свято верившие в то, что все злоумышленники ставят комфорт превыше безопасности и ходят проторенной дорогой, а не ползают по колючим кустам. Идеалисты! Хотя о чем это я? Злоумышленники, может, и ценят удобства, а вот беглецы - свободу. И путь к ней лежал именно через кусты, колючки и буераки.

Ближе к полуночи, когда, благодаря совершенно случайно обнаруженному мною природному порталу - едва заметному голубоватому мареву меж двух деревьев, - Дагор остался далеко позади, лепту в создании особой лесной атмосферы решили внести волки. Тягучее пение морозом продрало по коже и кусочками льда смерзлось на донышке души, однако целительница, вопреки моим ожиданиям, не испугалась.

  • Я несколько лет в лесу жила, - улыбнулась в ответ на вопрос она. - Учитель человеческих поселений не любит, предпочитая покой и тишину. Так что к волкам я привычная, они меня не страшат...

Вдруг Ольна запнулась на полуслове и застыла на месте, пристально вглядываясь в окружающие нас деревья. Слабый лунный свет, запутавшийся в ветвях, мало чем мог помочь, а я, не заметив ничего подозрительного, недоуменно спросил:

  • Что случилось?
  • Здесь особые знаки. Дальше идти опасно, - шепнула она, легко касаясь моего плеча и указывая на едва светящиеся в лесной тьме отметины на коре ближайшего дерева.
  • Почему? - обернулся, удивившись, я.
  • Хитты*//Хитт (от «хиттени» - «опричный») - отверженный,изгнанный; одиночка//, - поежившись, чуть слышно ответила Ольна.
  • Бред, - фыркнул я. - Их не существует!
  • Они существуют! - убежденно отрезала целительница. - Я видела их... когда шла в Дагор.
  • И что? - заинтересовался я.
  • Люди как люди, - тихо промолвила Ольна. - Незаслуженно униженные и оскорбленные... Озлобленные. Мир не принял их - а они не принимают мир. Лучше нам туда не ходить.
  • И что ты предлагаешь? Назад повернуть? - проворчал я. - Глупости какие! Идем дальше, небось не убудет с хиттов , если мы по их тропкам пройдемся...

Ольна тяжело вздохнула, но спорить не стала, и мы осторожно двинулись вперед, оглядываясь на каждый шорох и нервно вздрагивая при каждом крике ночных птиц.

* * *

  • Чтоб вас драконоборцы побрали! - рыкнул я, вписавшись лбом в ствол крепкого дуба. Собственно говоря, оттого и рыкнул, что вписался. Дуб-то покрепче моей головы оказался, з-зараза... И - никаких хиттов за целых полчаса ходьбы по их неприкосновенным землям. Кстати, о ходьбе. Пора бы и привал устроить...

Я скинул с плеч сумку и увязанцую в платье вазу и с облегчением уселся возле злополучного дуба, вытянув ноги и откинувшись назад. Хорошо!.. Вокруг темно, ветерок приятный, свежий, ароматами трав да цветов весенних напоенный, ветви деревьев скрипят таинственно, в кронах птицы ночные перекликаются, в высокой траве шуршит кто-то, соловьи наперебой серенады выводят... Благодать! И от тракта далеко уже ушли, слишком в сторону забрали,так что можно и цостерок запалить небольшой, чтобы не так холодно да грустно было... Вон как язычки пламени пляшут на сухих ветках, любо- дорого поглядеть!

  • Драконоборцы? - заинтересовалась Ольна, устроившись

рядом и протягивая озябшие ладошки к разведенному мною костерку. - Интересно ты выражаешься!

  • Ты бы тоже так выражалась, гоняйся денно и нощно за тобой эти замурованные в огнеупорные латы идиоты, желающие заработать на твоей несчастной шкуре, - проворчал я, потирая все еще ноющий лоб.
  • А за тобой гонялись? - удивилась девушка. - Или же - за твоим другом-драконом, которого ты обещал привести ко мне?
  • Кстати... - вспомнил я свои намерения. - Зачем тебе понадобился дракон?

Целительница заметно смутилась.

  • Ясно, - нехорошо прищурился я. - Зелий наварить!
  • Неправда! - вскинула на меня ясные глаза Ольна. - Я бы с ним только поговорила... Честное слово!
  • Так поговори со мной, - предложил я, поудобнее устраиваясь на травке. - Может, я смогу тебе помочь?
  • Вряд ли, - мотнула головой она,и отблески костра заметались по разноцветным волосам. - Я читала в книге... Очень древней... Что драконы способны... вернее, если дракон добровольно отдаст немного своей крови...
  • ...то любой артефакт подчинится своему новому владельцу, в том числе и кольцо, - завершил я. Целительница изумленно взглянула на меня. - Я тоже читал эту книгу, - ухмыльнулся я. - Просто сборник анекдотов!
  • Но ее написал уважаемый ученый! - вскинулась девушка. - Я обязана попытаться! Я не хочу таскать на себе это проклятье! - И она для наглядности потрясла перед моим носом окольцованной рукой. - Если бы я смогла упросить дракона...

У меня получилось бы!

  • Не получилось бы, - уверенно заявил я. - Уж поверь. Все это - полный бред. Кольцо невозможно снять. По крайней мере, до свадьбы. Проверено временем. А выдумки насчет драконьей црови - результат белой горячки. По слухам, почтенный Ратус, автор сего труда, был весьма охоч до крепкого самогона. Вот

  • Не верю! - вспыхнула Ольна, взвившись на ноги. - Ни одному слову! По-моему,ты явно не в себе! Псих или авантюрист, или и то и другое вместе! А я уши развесила! Думала , действительно поможешь! И вообще... чем докажешь, что ты действительно знаешь дракона?!
  • А?! - не понял я, пораженный столь яростным напором.
  • Я так и не видела твоего друга! Хоть ты и обещал... - уже спокойнее пояснила целительница.
  • А без этого - никак? - уныло спросил я.
  • Пока не увижу - не поверю! И шага дальше не сделаю! - непреклонно заявила девушка, скрестив руки на груди. Что ж, место вроде бы позволяет... Я тяжело вздохнул, поднялся с земли, отступил назад...

От короткой белой вспышки по траве метнулись тени, затаились у корней деревьев, сердито фыркая в такт всполохам костра. Я снова вздохнул, перестраивая чувства под новую ипостась, открываясь навстречу резким ночным запахам и странцым звукам.

Рядом изумленно охнула Ольна. Я ухмыльнулся, взглянул на нее. В ее широко распахнутых звездных глазах отражался изящный серебряный дракон. Идеальный, я бы даже сказал, - грациозно изогнутая шея с гордо посаженной узкой головой, полированные плотно прилегающие чешуйки, гибкое сильное тело с длинным шипастым хвостом, мощные крылья, - если бы не ехидно прищуренные глаза цвета расплавленного серебра и ухмылка от уха до уха, обнажающая два ряда крепких белых клыков.

  • Ты - дракон?! - выдохнула целительница, с неподдельным восторгом рассматривая меня. Без малейшего испуга, что немало меня удивило.
  • А ты не боишься? - спросил я, поэффектнее выгибая спину.
  • Ты красивый, - просто сказала целительница, не сводя с меня сияющих глаз. - Очень. Боги на самом деле были полоны

вдохновения, когда создавали твою расу...

Я ошалело моргнул. Вот это да! Она - восхищается - мной?! Честное слово, даже подумать о таком не мог! Я всегда считал, что люди не способны искренне восхищаться другими расами. Вот завидовать - это да, всегда пожалуйста! Эльфийскому бессмертию, гномьей выносливости, неуязвимости горгулий, ловкости оборотней - и так далее, и тому подобное... А при виде драконов, не важно, золотых, зеленых или серебряных, у них и вовсе возникает лишь меркантильный интерес - отрубить башку и наделать из необычной и крепкой шкуры побольше красивых либо практичных вещичек. А тут...

  • Можно? - спросила Ольна, неуверенно протягивая руку.

Я ещё раз хлопнул глазами, не понимая, чего она хочет.

Восприняв мой нервный тик как знак согласия, целительница встала на цыпочки, осторожно прикоснулась к вязи мягких чешуек на моем подбородке и нежно провела по ним ладонью. А я почувствовал себя большим котом, которого чешут за ушком. Гордость тотчас же взвыла, выступая против подобного вольного обращения с магическим существом, но спустя мгновение сникла, заурчав пушистым котенком. Ой, нет, это не она, это, кажется, я заурчал... замурлыкал?!

Позо-о-ор...

Ольна тихонько рассмеялась, заметив мой растерянно­гневный взгляд:

  • Ты действительно похож на котенка. Такой милый...
  • Я тебе не игрушка! - насупился я, пятясь и сшибая нервно дёрнувшимся хвостом пару тонких сосенок.
  • А я и не считаю тебя игрушкой, - покачала головой девушка. - Просто я раньше не думала , что драконы - такие... Совсем как мы!

Я не выдержал и расхохотался - похоже, целительницу посетили те же мысли, что и меня. И открытие, что грозные древние и - чего греха таить - спесивые существа очень смахивают на пушистых и милых котят. Даже мурлыкать

умеют. Последнее, кстати, для меня тоже стало новостью, пока не знаю какой - приятной или наоборот.

Фыркнув, я вновь сменил ипостась, взъерошил волосы на затылке, избавляясь от остаточных искорок магии.

  • А как тебя зовут? - спросила Ольна,и до меня только сейчас дошло, что я так и не представился. Хм, нехорошо как-то получилось... невежливо. Что ж,исправим ситуацию!
  • Вир.
  • А... э... но... - замялась Ольна.
  • Что? - поднял на нее глаза я.
  • Вир - и все?
  • А что, тебе чего-то не хватает? - удивленно хмыкнул я, вновь устраиваясь у костерка и решив не оглашать своего полного имени, никогда мне особо не нравившегося. - Ну извини, все претензии - к моим лаконичным предкам!
  • Просто я думала... - окончательно смутилась целительница,тоже присаживаясь к огню, - то есть слышала...

У всех драконов - длиннющие непроизносимые имена!

  • Ух ты, как интересно! - от уха до уха ухмыльнулся я. - Небось, от менестрелей слышала-то, а? Иль от древних бабок?

Ольна заметно покраснела. Или же это отблески пламени подарили ее щекам жаркий румянец?

  • У моей матушки жуткая аллергия на словесный понос, - хохотнув, пояснил я. - Вот она и назвала меня так - и коротко, и ясно,и в случае чего крикнуть недолго. Из-за этого у меня было трудное детство. Сотворишь, бывало, какую-нибудь пакость с друзьями - так пока их обнаружившие подлянку родители для расправы позовут - до конца имени добравшись, и вовсе забывали, зачем, собственно говоря,и звали. Мне не повезло... Пока три буквы выкрикнешь, не то что о причине гнева не забудешь - даже не остынешь от этого нехорошего чувства. Жестоко и несправедливо!
  • Зато в воспитательных целях - эффективно! - рассмеялась целительница.
  • Ну не знаю, - усомнился я. - На собственном опыте убедился: ремень не есть залог примерного поведения!
  • Я заметила, - кивнула Ольна. - Вон уже какой большой мальчик, а до сих пор по чужим окнам лазаешь да чужие вещи прячешь...
  • И чужих невест увожу, - хмыкнул я. - Что, жалеешь уже?
  • Не знаю, - пожала плечиками девушка. — Не решила еще... Но, думаю, лучше уж идти куда глаза глядят, чем за Императора - замуж...