Эх, ну все-таки, ведь могут же россы обращаться в птиц! Когда я приставала с этим вопросом к Элеве, она смеялась и говорила, что такие способности появляются лишь после совершеннолетия, и то - не у всех.

А я сейчас хочу! Хочу расправить крылья и, ловя ими невидимые воздушные потоки, воспарить ввысь...

И я действительно чуть было не полетела. Только не вверх, а вниз - замечтавшись, едва не соскользнула со стены.

Отпрянув от парапета, я обернулась и ахнула.

Напротив меня стояло нечто. Полупрозрачное, но с уже более реальными, чем в первую нашу встречу, очертаниями... особенно поражали кости, вызывающе торчащие под призрачными кожными покровами.

Призрак, похоже, времени даром не терял, набираясь сил за счет негативных эмоций обитателей замка. Он наращивал плоть...

Сбросив с себя тупое оцепенение, я скороговоркой выпалила повторенное накануне развоплощающее заклинание, не перепутав ни одного слова, не забыв сделать ни единой паузы. Призрак вздохнул и... двинулся на меня, зияя провалами глаз в уже начавшем обрастать мышцами черепе.

Ой... Кажется, этот орешек мне не по зубам!

Светоч считал иначе. Он рвался в бой, но я помнила наставления Роланда и не спешила преподносить Багиусу такой подарок.

Ничего, я не гордая, я и побегать могу!

И помощи попросить.

В конце концов, пусть дипломированные специалисты, каковыми мнили себя советники, и разбираются с этой проблемой!

Но призрак, словно разгадав ход моих мыслей, преградил выход на лестницу.

Ах так... Ну и ладно, а я - через башню! Если мне не изменяет память, призрак, начавший воплощение, уже не способен запросто ходить сквозь стены. Зато способен питаться не только эмоциями, но и более сытным продуктом - кровью.

И двигаться гораздо быстрее человека, как выяснилось...

Почувствовав, что меня вот-вот сцапают, я с разбегу влетела в первую же попавшуюся дверь. Захлопнула ее за собой, привалилась к толстенным доскам, чувствуя, как они содрогаются от мощных ударов извне. Огляделась... и бессильно выругалась.

Хранилище... Вернее, само оно скрывалось за украшенными резьбой дверями, подсвеченными зеленоватыми огоньками, и крошечное пространство перед ними сейчас казалось слишком тесным.

Черная трехголовая псина в мой рост, стоя возле зачарованных дверей, с немалым интересом разглядывала незваную гостью и оптимизма, мягко говоря, не внушала.

С другой стороны, удары, сотрясающие дверь и мою спину, уже не так меня нервировали. А уж когда из средней пасти зверушки выпал раздвоенный огненный язык...

Я упала на пол, на всякий случай откатившись в сторону. Все-таки полезная штука - интуиция... В следующее же мгновение из пастей чудовища вырвались три тугие струи жидкого пламени, прочертив воздух алыми полосами и не оставив от двери даже эффектной горстки пепла.

Призрак, тоже успевший уйти с линии огня, разглядел причину падения крепости, издал что-то вроде разочарованного хрипа... и, развернувшись, с завидной бодростью рванул прочь.

За ним, наплевав на гордость, устремилась и я. А за мной, не собираясь плевать на что бы там ни было (разве что только огнем) и прибавляя энтузиазма тяжелым горячим дыханием, шевелившим волосы на затылке, не особо торопливо следовал Страж.

Тот самый, мифический. И что бы ему таковым и не остаться?!

* * *

Эйвус появился на нашем пути неожиданно. Я как раз прикидывала, что будет, если попытаюсь добровольно сойти с дистанции и укрыться хотя бы за этой башенкой, как из-за нее вышел теоретик и с видом на редкость героическим, хоть и весьма бледным, заступил дорогу несущемуся впереди призраку.

- Прочь!.. - рявкнула я, но Эйв и не подумал последовать мудрому совету.

Выставил перед собой руки, зажмурился... И болезненно дернулся, когда призрак застыл, слепо шаря когтистыми ладонями по сгустившемуся воздуху. Злобное шипение больно резануло слух. Призрак напрягся, навалился на невидимую преграду... И стал медленно просачиваться сквозь чары Эйвуса. Теоретик коротко охнул, провел рукой по лицу, размазывая пошедшую носом кровь, и осел на землю.

Нет, они что, сговорились?!

Как бы то ни было, на этот раз выбора у меня не осталось...

Ладони охватило жаром, и я шагнула вперед, к призраку, почти дотянувшемуся до своего невольного создателя, но тут меня бесцеремонно оттолкнули в сторону - я и ойкнуть не успела, как оказалась у парапета. А мимо, мазнув по ногам пушистым хвостом, величественно проплыл Страж...

Призрак, явно почувствовав неладное, начал оборачиваться, но не успел. Три языка пламени просто слизнули его, словно обычный костер - листок бумаги.

Пес покосился на меня, хмыкнул, развернулся и тяжелой поступью направился к Хранилищу, истаяв прямо перед дверью. Я проводила его безумным взглядом, сползла по стеночке и медленно обернулась...

Призрак действительно исчез, не оставив даже остаточных эманаций. Исчез... вместе с башней.

Какое счастье, что Эйвус не успел подняться!..

Я, не найдя сил встать, доползла до чародея и легонько похлопала его по щекам. Он тихо застонал, но в себя прийти не пожелал. Эх, красавец... спящий. Ладно, пусть полежит, отдохнет... Ему, в отличие от оказавшегося в схожей ситуации Риока, ничего не грозит. И, опять-таки в отличие от того же огневика, Эйв выложился полностью. Пусть и тщетно.

Я вновь посмотрела туда, где недавно возвышалась башенка с позолоченной крышей, и тяжело вздохнула.

Виновата ли я в этом? Или все-таки нет? И почему меня псина не тронула? И что мне теперь Совету говорить? Что так оно и было, а я просто мимо проходила?..

Но если рассуждать по совести, у меня на руках был козырь в виде полученной от самого Атриуса полной свободы действий, и при таком раскладе Совет всего лишь получил по заслугам - в следующий раз крепко подумают, стоит ли рисковать материальными ценностями в погоне за чужой силой.

И вообще, может, отсутствие этой маленькой башенки никто и не заметит?..

Не успела я обдумать эту в высшей степени привлекательную мысль, как вечернее умиротворение в клочья порвал трубный рев в исполнении магистра Багиуса. Приличным в этом вопле души было лишь имя. Мое...

Ох. Кажется, заметили...

* * *

Багиус не стал дожидаться явления провинившихся пред его ясны очи, не поленившись лично подняться на крышу. Эйвус как раз пришел в себя, и я помогла ему встать - теоретик не рассчитал и попусту растратил почти все свои силы, что делало его беспомощным как младенец.

Потому-то и ответ держать пришлось мне.

  • Ну и? - Багиус не мигая уставился на меня. Как удав на лакомого кролика, ей-ей...
  • А? - решила поиграть в дурочку я.
  • Бэ! - отрезал Магистр. - Я, как видишь, тоже неплохо знаю азбуку!
  • Я ничуть не сомневалась в уровне вашего интеллектуального развития, ваше магичество, - с серьезным видом поклонилась я.
  • Ярослава, - проскрипел Багиус, тщательно подбирая слова - дабы не разразиться банальной бранью. - Какого... лешего ты сделала с этой... башней?!

О. А мысль, что это Эйвус мог тут повеселиться, архимагу даже в голову не пришла.

  • Я ее даже пальцем не тронула! - честно ответила я. - И чарами - тоже! Это все Страж! Нечего было в меня огнем плеваться! И вовсе я не хотела в Хранилище лезть, чего я там не ви... то есть чего я там забыла?! А призрак ващ между прочим, вовсе не безобидным ягненком оказался, как вы мне расписывали! Так что каждый получил то, что заслужил, и не стоит даже пытаться повесить на меня то, в чем я не виновата!

Багиус застыл каменным изваянием - от обычно сдержанной и тихой помощницы такой отповеди явно не ожидали. С другой стороны, произошедшее могло вывести из себя кого угодно, а я отнюдь не образец спокойствия и долготерпения.

А потому, дабы не наговорить новых гадостей, я вежливо осведомилась, могу ли быть свободна, расценила молчание как знак согласия и, оставив Эйва на попечении архимага,

вернулась в свои покои, где, прямо в одежде повалившись поперек необъятной кровати, моментально уснула.

* * *

Было хорошо. Темно, тихо, спокойно. Мягкие, невесомые прикосновения к волосам вызывали непреодолимое желание сонно мурлыкать, не открывая глаз.

Наставница часто будила меня так. Приятные воспоминания наполнили сердце теплом, и я невольно улыбнулась...

И подскочила на кровати, осознав, что происходит.

В спальне царили сумерки, но от сидящей в изголовье девушки исходило мягкое сияние, позволяющее рассмотреть ночную гостью.

Ясные голубые глаза, распущенные волосы, подобные чистому золоту...

И улыбка, нежная, грустная, такая знакомая.

  • Радомира... - потрясенно выдохнула я.

Она кивнула, легко скользнула на пол, отступила к окну... Тонкая рука нырнула в складки платья, и передо мной упало что-то, сверкнувшее серебром.

Я завороженно склонилась над покрывалом, руки сами потянулись к слабо мерцающей вещице...

Пальцы обожгло. Я отдернула ладонь, и в ставшем невыносимо ярком сиянии увидела кровь. Ошеломленно перевела взгляд на покрывало...

На серебряной маске расплывались ярко-алые пятна. Кровь сочилась из прорезей для глаз, словно слезы, расплывалась по светлому покрывалу...

  • Так будет, - прошелестел безжизненный, ломкий голос, и я, с трудом оторвавшись от жуткого зрелища, увидела, как незнакомая, злая усмешка кривит губы Радомиры. - Это плата. Судьба.

Я вскочила было на ноги, но в глазах потемнело, а голову сжало невидимым обручем, и я, неловко схватившись за покрывало в попытке удержаться от падения, растянулась на полу.

Маска с глухим ударом упала рядом. И кровавые слезы продолжали течь по серебряным щекам, заливая пол, замок... весь мир.

А потом... я проснулась. Лежа на полу, сжимая в руках покрывало, взмокшая, дрожащая... Рывком села, обессиленно прислонилась к кровати, пережидая головокружение и волной захлестнувшую дурноту. С третьего раза зажгла свет...

В спальне не было никого, кроме меня. Никаких масок, никаких кровавых пятен...

Ничего.

Но сердце по-прежнему стучало так, что было больно, и не желало успокаиваться. На миг показалось, что оно, пробив грудную клетку, вырвется на свободу... Я прижала ладонь к груди и прошептала:

  • Эгор...

Что же мне теперь делать?

ГЛАВА ДВАДЦАТАЯ.

С ГЛАЗ ДОЛОЙ...

...Чтобы уцелел ваш дом,

Не стояло все вверх дном,

Чтобы крепок был ваш сон,

Все проблемы шлите вон...

«Секреты долгой и спокойной жизни».

Составитель - Севомир Знахарский

С того кошмара минула неделя, а я все никак не могла прийти в себя. Ощущение беспомощности привело к довольно-таки парадоксальному результату - я стала несдержанна в словах и поступках, и советники, исключая разве что Эйвуса, смотрели на меня как разъяренные быки на красные шаровары деревенского дурня.

Но сие меня смущало мало. Других проблем хватало.

Я всеми правдами и неправдами пыталась разузнать о младшем медерском принце, причем так, чтобы не вызвать излишним любопытством неудобных вопросов. По скудным сведениям выходило, что он жив и здоров, и это в какой-то мере меня успокоило. Ненамного... Но все же лучше, чем полная неопределенность.

Правда, на моих отношениях с Советом это никоим образом не отразилось...

* * *

  • Вот сам бы и ловил этого нетопыря-переростка, раз мои методы не по нраву!
  • Методы?! Это ты называешь методами - разгромить весь замок?!
  • Не весь! Только лишь одной башне и досталось! И потом, это вовсе не я! И вообще, в этот раз не башня была, а всего несколько плит пола! И что ты все время эту башню вспоминаешь?
  • Да в этой башне находились черновики моей диссертации! Мне их приходится по памяти восстанавливать! Я тебе это и через сто лет не забуду!
  • А нечего ценные рукописи хранить невесть где!
  • Да ты...
  • На себя посмотри!
  • Несчастье всей моей жизни!..
  • Можно подумать, ты - свет очей моих! Да весь ваш Совет у меня уже поперек горла стоит!
  • Как и ты - у Совета!
  • Как же я расстроилась, право слово! Ночами теперь спать не буду!
  • И не будешь! Магистр Багиус тебе этого вовек не простит! Редкий тамейский мрамор, бесценный материал, а ты его - вдребезги!..
  • Зато себя он явно прощает - когда чужие артефакты в Хранилище тащит!

-Что?!

  • Что слышал! Скажи еще, что не знал ничего...

Риок в порыве праведного гнева схватил меня за руку:

  • Неправда! Грубая, наглая ложь!
  • А ты сам был когда-нибудь в Хранилище? - с издевкой спросила я. И тут меня осенило:

- Да ты там никогда и не был... Вот вам и равноправие на магическом фронте! А ты еще этого архимага гмаррова выгораживаешь! Видимо, от большого ума!

  • Неправда! - уже не так уверенно возразил Риок, и в его глазах мелькнуло разочарование в начальстве. Я хотела было привести новые доказательства, но не успела - за спиной раздался властный голос Атриуса:
  • Что тут происходит?
  • Полное взаимопонимание и братская любовь! - ухмыльнулась я, вырывая рукав из пальцев словно окаменевшего Риока.
  • Чего вы не поделили? - упорствовал в любопытстве Атриус.
  • Мозги! - опять вылезла я. - При дележке кое-кто явно сладко спал...
  • Ярослава! - одернул меня Атриус, начиная понимать, что в огромном замке на самом деле-то маловато места - либо здесь остается Совет, либо я.

Совет, естественно, король выставить не может, как бы того ни желал, - власть де-факто будет посильнее власти де-юре; от меня тоже будет крайне проблематично избавиться - увы, но Багиуса я еще не до такой степени достала. Думай, твое величество, думай! Авось извилины новые образуются, что в любом случае только на благо пойдет.

Атриус словно внял моему совету и явно чего-то надумал. Поднял взгляд на нас с Риоком и мрачно приказал:

  • Ярослава, идешь со мной. Риок, собирай Совет. Через пять минут в Зале совещаний, и чтобы без опозданий!

Отдав это распоряжение, он вышел из длинной галереи, в коей мы с огненным столь мило беседовали. Я насмешливо фыркнула, взглянув на мрачного, побледневшего Риока, и поторопилась вслед за Атриусом - как-никак король, нечего без особой надобности злить... мне пока что и без этого весело.

* * *

Через пять минут все чинно сидели по своим местам. Все, кроме Роланда. Где он был, я не знала, но жутко ему завидовала...

Роланд получил разрешение на занятия магией - Совет архимагов лояльно отнесся к нему, невзирая на все возражения Багиуса. Так что теперь охотник усиленно штудировал книги и готовился к экзаменам. Одна проблема - я не могла помогать ему с практическими заданиями. Основы наших сил отвергали друг друга, не желая мирно уживаться.

Как ни странно, Атриус ни словом не обмолвился о нашей с Риоком ссоре. Он вообще ничего не сказал о моем «поведении, недопустимом для мага», как это называет Багиус. Который, кстати, все еще переваривает историю с полом...

А ведь я всего лишь хотела опробовать новый боевой амулет, который сама же, пусть и с горем пополам, сделала... Я бы его, конечно, не так экстремально опробовала, но гигантский хищный нетопырь, появившийся прямиком в главном холле посреди важного приема ортанского посла, внес в мои планы существенные коррективы.

...подозреваю, кстати, что именно с ортанцами эта гадость в замке и появилась...

Главное, что нетопырь был уничтожен, и при том никто не пострадал, кроме тамейского мрамора... Но это - уже технические детали! За это премии не лишают... умные люди, но не глава ларионского Совета, как оказалось. Подозреваю, еще долго меня не будут нагружать никакими заданиями, если им дорога эта груда камней, замком именуемая...

В Зале царила тишина, прерываемая пилящим звуком - Инелла подтачивала свои когти, - да сердитым сопением Риока, демонстративно не глядевшим ни на меня, ни на Багиуса - кажется, семена сомнений посеяны в плодородную почву... Если бы они еще и взошли как следует...

Когда я пересчитала всех ворон, кружащихся за окнами, придумала новую прическу сильно обросшему Эйвусу, как всегда витающему в облаках научных изысканий, десяток раз успела зевнуть, король наконец-то вспомнил о том, что сам же настоял на общем сборе. Вздохнул, окинул нас взглядом, сплел пальцы рук в замок и негромко сказал:

  • Я решил, что пора. Скоро в Аргейтт приедет Венеда...

Я осмысленно моргнула и внимательно прислушалась к разговору.

  • Простушка! - презрительно поджав губы, еле слышно прошипела Инелла.

Но Атриус услышал. И покраснел. Любой другой король ни за что бы не стал терпеть подобное обращение...

...с любым другим королем никто и не рискнул бы обращаться подобным образом.

  • Госпожа Обри, впредь советую вам думать, что говорите! - неожиданно осадил зарвавшуюся советницу Атриус, на котором я явно поторопилась поставить крест. - Княжна Веллийская - ваша будущая королева... а посему речи ваши звучат довольно-таки подозрительно, не находите? И это касается всех вас, господа советники. Без исключений.