СЛУЧАЙНОСТИ

Если в течение дня на вас несколько раз

падает что-то тяжелое, задумайтесь,

не перешли ли вы кому-нибудь дорогу...

Ритус Невезучий. «Несчастные случаи

и их закономерные результаты»

 

Утром Мирослав, как и обещал, уехал. Беатриса самозабвенно расписывала новое здание музея в городе (это предложение ей сделали вчера на балу, и она от него просто не смогла отказаться), Пушок, естественно, был с ней, и я почувствовала себя одиноко. Целый день я печальным призраком бродила по замку, пугая его редких обитателей, коим не повезло наткнуться на меня в самых неожиданных местах вроде подвала или крыши.

Назавтра ситуация повторилась. А на третий день моего вынужденного одиночества, скрашиваемого только Ларелией и ее стряпней, я проснулась ни свет ни заря. Спать, как ни странно, больше не хотелось, и настроение, к моему удивлению, плескалось вровень с отметкой «все просто замечательно». Одевшись, спустившись вниз и позавтракав тем, что умудрилась найти в бесконечных шкафах грозной кухарки, я решила вновь побродить по замку и совершенно случайно наткнулась на Фотия, которого за эти дни ни разу не видела.

  • Ты куда? - заступила ему дорогу.
  • На переговоры, - мрачно отозвался советник. - До сих пор не понимаю, почему должен ломать голову над торговыми договорами? Кстати, привет, твоя светлость, и пока - я тороплюсь!
  • А с кем? - не отставала я, приноравливаясь к широким быстрым шагам Фотия.
  • Эль-Прим, - буркнул советник.

Маленькое государство восточнее Росвенны. Страна пряностей и тонких шелков, жаркого солнца и сочных фруктов. И склочных купцов, которые никогда не упускают выгоду, даже если для этого нужно кого-нибудь надуть. Заключать с ними договоры - дело хлопотное и нервное, обычно никто не выдерживает их спокойствия и непреклонности и идет у них на поводу, включая в договор заведомо невыгодные для себя, но не для Эль- Прима, условия.

  • Можно с тобой? - взмолилась я. - А то у меня такое чувство, что скоро плесенью покроюсь!
  • Едем, - легко согласился Фотий. - Все равно я один отдуваться буду. Может, хоть ты обеспечишь мне моральную поддержку.

Во дворе я тщательно осмотрела оседланную Сметанку и нашла, что моя лошадка изрядно отъелась на королевских харчах, а ее белоснежные бока прямо-таки сияют на солнышке, словно их воском натерли. Чего доброго, то же самое ждет и меня - спокойная и размеренная жизнь, видимо, этому весьма способствует. Фотий уже сидел в седле великолепного каурого жеребца, нетерпеливо перебирающего мощными копытами, и отчаянно зевал, с осуждением смотря на едва успевшее проснуться солнышко. Что ж, купцы Эль-Прима привыкли вставать рано и первым делом решать важные вопросы.

  • Куда едем? - бодро спросила я, когда мы выбрались за ворота замка. К моему счастью, охрану Фотий с собой не взял. Живем!
  • Постоялый двор в Нижнем городе, - зевнул не выспавшийся советник, с завистью глядя на до неприличия жизнерадостную меня.

Нижний город находился почти у самой крепостной стены Старгоста - потому так и назывался, собственно говоря.

До Старгоста мы добрались быстро и без всяких приключений. Солнышко еще только набирало силу, а потому пока что не жарило, а приятно пригревало. Свежий ветерок, летящий навстречу, путал волосы и приносил с собой горьковатые ароматы умытых росой трав.

В самом городе я увлеченно вертела головой, разглядывая улочки, дома, прохожих. Чистенько, уютненько, знакомо - совсем как в Мирограде. Только узоры, украшающие дома, другие, да одежда непривычная. Впрочем, насладиться видом мне не дали - постоялый двор, большое трехэтажное здание, отыскался сразу. Внутри, после яркого солнечного света, казалось темно. Но Фотий уверенно прошел к лестнице, и я, отчаянно моргая и пытаясь привыкнуть к скудному освещению, последовала за ним, надеясь, что не покачусь по лесенке, запнувшись о незамеченную ступеньку.

В конце длинного коридора советник наконец соизволил остановиться. Подождал меня и толкнул массивную дубовую дверь. Я вошла следом и снова зажмурилась - окна в комнате были распахнуты настежь, и солнечный свет лился сквозь них ярко-золотым потоком.

Напротив двери, за низким круглым столиком, прямо на полу сидел высокий тучный человек. Лет пятидесяти на вид, с благообразным смуглым лицом, обрамленным пушистыми бородой и усами пыльно-серого цвета, и хитрющими цепкими янтарно-карими глазами. Традиционные шелковые одежды Эль-Прима струились невесомыми складками и мягко мерцали всеми оттенками синего.

Надо же, представитель Синей гильдии! И угораздило же Медер с ними связаться... Эта гильдия купцов Эль-Прима образовалась совсем недавно, однако сразу же отвоевала место под солнцем, потеснив куда более почтенные гильдии с древними корнями. Видимо, Синие совершенно замотали Торговый приказ, раз за дело взялись королевские советники. Можно было, конечно, и вовсе отказаться от торговых связей с Синей гильдией, но поставками некоторых специй занимались только они, так что я Фотию не завидовала.

  • Проходите, гости дорогие! - добродушно прогудел эль-примец, изображая вежливый поклон, при этом даже не думая подниматься.

Мы с Фотием переглянулись и без долгих предисловий уселись напротив купца.

  • Приветствую тебя, почтенный Келим, - склонил голову советник. - Мы не опоздали?
  • Что ты, друг мой, нисколько! - воскликнул купец. - Утро еще только началось - самое доброе время для важных дел. Юная дева, тебя сопровождающая, несомненно, тоже входит в Совет?
  • Да, - не моргнув глазом, выдал Фотий. - Пусть набирается опыта. Ей полезно.
  • Да будет так, - кивнул Келим, снисходительно улыбнувшись. - Надеюсь, юной советнице не будет скучно за столь нудной беседой?
  • Не беспокойтесь, почтенный, я привычная, - потупилась я, скрывая улыбку. За дурочку, значит, держит? Ну-ну. Мне пока это на руку.
  • Тогда начнем, - вздохнул Фотий. - Я составил новый проект договора. Он одобрен Этьеном. Должен сказать, Келим, что это - окончательное наше предложение.

Купец протянул руку и взял договор. Поднес к глазам, внимательно вчитываясь в аккуратные буковки. Фотий напряженно ждал. По его тоскливым глазам я поняла, как ему все это надоело. Прошло минут пять, советник уже взмок от напряжения, а Синий все еще раздумывал, морща нос.

  • Не годится, - наконец покачал головой он, бросая на стол бумаги. - Наши специи - самые лучшие в мире, ты же знаешь. Вот если бы вы вдобавок ко всему вдвое снизили въездную пошлину...

Фотий едва заметно вздрогнул, шумно выдохнул, и развлечение началось.

Все эти переговоры и заключения договоров мне всегда напоминали торг на базаре. Есть товар, продавец и покупатель, и камень преткновения меж ними - цена. И если один стремится всеми силами выручить больше, то другой столь же рьяно надеется заплатить как можно меньше. Вот и сейчас - советник и Синий азартно спорили, что-то доказывали друг другу, стучали кулаками по несчастному столику... Но я уже видела, что купец одерживает верх. Хитрый лис. В Эль-Приме все такие... Я скромно молчала, не вмешиваясь во «взрослую беседу двух образованных людей». До той поры, пока Фотий окончательно не выдохся, а Келим, чрезвычайно довольный, не повторил:

  • Так что насчет пошлины?
  • Позвольте предложить вам еще один вариант, - опередила злого советника я. Эль- примец изумленно приподнял брови, но меня это не смутило. - Мы втрое увеличиваем внешние цены на ламон, параллельно вдвое снижаем внутренние цены на ваши специи... Тогда можно будет и о пошлине подумать!

Келим побледнел. Видимо, такого он не предвидел. Фотий уставился на меня с крайней степенью удивления во взоре.

  • Какая такая пошлина, госпожа советница? - зачастил Синий. - Я, верно, оговорился... Я готов хоть сейчас подписать договор!

Фотий, не тратя драгоценных мгновений, подсунул ему бумаги и перьевую ручку, и Келим, скрепя сердце, поставил свою подпись, все еще недоверчиво поглядывая на меня.

  • Как тебе это удалось? - спросил Фотий, едва мы выбрались на залитый золотистым светом двор.
  • Врага надо изучать изнутри, чтобы знать все его слабые места и прицельно бить по ним! - усмехнулась я.
  • А если проще? - нахмурился советник.
  • Ну куда еще проще? Росвенна уже имела с Синими дело. Потому я и знаю, что у них там плохо с ламоном, который используют для выращивания специй, являющимися чуть ли не единственным источником доходов для Синей гильдии...
  • Здорово ты придумала! - похвалил Фотий, сияя привычной улыбкой.
  • Не я. Ярополк, - вернула улыбку я, взобравшись на Сметанку. - Это он поставил зарвавшихся Синих на место. А я просто запомнила.

Как и то, чего - и сколько! - стоило дядюшке добыть эту информацию. Синие свои тайны хранят рьяно... Но нет ни одной тайны, которая бы рано или поздно не стала явью.

Фотий только головой покачал. Его настроение, судя по всему, стремительно улучшалось.

На обратной дороге мы не спешили. Солнце припекало все сильнее, город полностью проснулся, шумно приветствуя новый день. Мы медленно ехали к воротам, Фотий что-то показывал мне, объяснял, я с интересом слушала и запоминала. У оружейной лавки советник спешился и попросил меня немного подождать. Я пожала плечами. Пусть идет, мне торопиться некуда.

Я тоже спешилась и встала прямиком под внушительных размеров вывеской, изображающей кузнечный (или все же боевой?) молот. Пожалуй, это орудие труда и обороны вполне могло подойти среднему великану, причем - в качестве дубинки... Если эдакой орясиной приласкать человека по макушке - от бедолаги даже мокрого места не останется. И кто только додумался подвесить такое над входом в лавку? Я задумчиво почесала нос, оценивая толщину удерживающих «вывеску» цепей, и пришла к выводу, что, пожалуй, этот монстр в принципе не может упасть. А посему беззаботно встала прямиком под ним - хоть какая-то защита от солнца. Конечно, можно было зайти в лавку, но мне не хотелось. Наверняка там темно, тесно и душно...

Минуты через две я услышала подозрительный скрип. Огляделась по сторонам, но ничего странного не заметила. Нервы совсем расшатались, мало ли что может скрипеть - город как- никак. Еще через пару минут скрип повторился, и я наконец поняла, что меня насторожило - шумело над моей головой. Я подняла глаза, и в этот самый миг меня сбили с ног, толкнув в сторону.

Я сильно ударилась локтем и головой, так, что в глазах на несколько мгновений потемнело.

  • Яра, жива?! - тревожно вопросили над моим ухом.
  • Фотий... - выдавила я, расширившимися до предела глазами взирая на тяжеленную вывеску сквозь взметенную при ударе о землю пыль. - Что случилось?
  • Тебя чуть было не прихлопнуло этой штукой, - нервно отозвался советник.

Я сглотнула, представив свое тельце, местами выглядывающее из-под вывески, и попыталась тихо отбыть в очередной обморок. Перепуганный Фотий, не мудрствуя лукаво, от души надавал мне пощечин, от чего я и пришла в себя.

  • Тебя точно не задело? - критическим взглядом окинул меня советник. - Ты в порядке?
  • Не знаю, - честно призналась я.

Когда щеки горят от пощечин, как огнем облитые, - это порядок?

Рядом с нами, в кольце зевак, взволнованно прыгал лавочник, на разные лады сокрушаясь о случившемся и призывая нас не держать на него зла.

Я не держала, а земля, как выяснилось, не держала меня. Пришлось бедному Фотию на руках тащить меня в лавку, благо ее хозяин как раз предлагал помощь. По дороге я вновь потеряла сознание, а потом странный обморок плавно перешел в глубокий сон.

* * *

  • И какая нелегкая дернула меня потащить тебя с собой! - причитал Фотий, нервно теребя поводья. - Да Мирко меня на месте убьет, когда узнает о том, что произошло!..
  • Тогда будет лучше, если он ничего не узнает! - предложила я. Сметанка на ходу согласно фыркнула.
  • Врать предлагаешь?! - поразился советник.
  • Не врать, а молчать, - поправила я. - И вообще, ничего страшного не произошло! Не задела меня эта вывеска, за что тебе отдельное большое спасибо, ну а два несчастных часа

без сознания и вовсе ерунда. Было бы из-за чего расстраиваться.

  • Ярослава!.. - от возмущения Фотий даже коня остановил. - Да ты погибнуть могла!.. Ты понимаешь?
  • Как ни странно, да, - саркастически ответила я. - Не совсем безнадежна.
  • А если это было покушение? - не унимался советник.

О, как фантазия разыгралась!

  • Ну да, очень тщательно спланированное и оригинальное до невозможности, - хмыкнула я. - Как же неизвестные убийцы все рассчитали! Красиво сделано...
  • Издеваешься? - набычился Фотий, вновь понуждая коня двигаться вперед.
  • Да, - не стала отпираться я. - Кому я нужна, сам подумай? Да если бы и нужна была, кто знал, что я поеду с тобой в Старгост? Молчишь? Значит, я права. Это просто мое обычное везение. Поверь, было бы странно, если бы ничего не случилось.
  • Ты уверена? - буркнул Фотий, до конца не убежденный.
  • Да, - коротко ответила я. - Так что забудь о том, что было. И Мирославу - ни слова. У него и так проблем хватает, незачем ему еще и за меня волноваться.
  • Я так не думаю, - проворчал Фотий едва слышно, но спорить больше не стал, и я посчитала тему закрытой.