Дик

Темноволосая эльфийка, мама Айонки, мне сразу понравилась. Спокойная, тихая, несуетливая, она мгновенно располагала к себе ласковым взглядом.

По ее приказу нас доставили в огромную гостиную и выгрузили из носилок на диваны.

  • Меня зовут Иоланэль, но родные называют Иол, что и к вам относится. Как вы, наверно, уже слышали, папу Айон зовут Райдером, вы познакомитесь с ним чуть позже. Андриеля, нашего старшего сына, вы уже знаете. Как я поняла, это он принес вас сюда. Ольгерда - его супруга и мама Габриеля.

Она взглядом показала на нашедшую нас красивую девушку в белой пелерине и того ноющего пацана,который, судя по кислому виду, был нам не очень рад.

  • С остальными родственниками мы познакомим вас попозже. А пока начнем с тебя, - она обратилась к нашему эльфенку, положив руку ему на плечо. - Как тебя зовут?
  • Леонель,точнее, Лео,- смущенно улыбнувшись, отозвался он, заодно представив и меня. - А его зовут Дик.

Эльфийка нам улыбнулась, затем продолжила говорить Лео:

  • На втором этаже много свободных покоев, прогуляйся и выбери себе любые, которые приглянутся... Я пошлю слуг, они тебе помогут искупаться и принесут одежду. И все, что ты пожелаешь. Через сорок минут буду ждать тебя на обед. Если вместо трапезы предпочтешь лечь отдохнуть, сообщи слугам, чтобы тебя не тревожили.
  • Спасибо... - И, оглянувшись на меня с улыбкой, этот предатель, - не мог меня дождаться! - спокойно отбыл на второй этаж «выбирать себе покои».

Принц, тоже мне...

Иол подошла ко мне и, положив руку на плечо, также ласково заглядывая в глаза, сказала:

  • Тебе, Дик, предложу то же самое. Если вы с Лео решите обедать отдельно, слуги принесут вам еду в комнаты...
  • И вы не станете нас ни о чем расспрашивать? - ехидно прищурившись, поинтересовался я. Она рассмеялась:
  • Конечно станем, вот только вы можете не отвечать... А пока иди, отдыхай, горячая вода уже готова.
  • Еорячая вода? Здорово! Спасибо! - Я радостно потер руки:

после подвала,избиения и пыток больше всего хотелось искупаться.

  • Знала, что тебе понравится! - усмехнулась Иол. Но, едва я сделал шаг к лестнице, на которой меня ждали две служанки, она спросила: - Забыла спросить, эти связи между вами лепила Айон?

Только что вспомнив, что предстал перед ней женихом дочери, я немного смутился:

  • Да, еще в клетке, чтобы нас не продали по одному.
  • И что , помогло? - Иол устало улыбнулась.
  • Нет, все равно ей пришлось драться с магами...

Она грустно кивнула, а я, ругая себя, что ответил так

необдуманно и расстроил Иол , пошел наверх.

Еще на лестнице , при выходе на второй этаж, схватив рукой за предплечье, меня поймал радостный Лео:

  • Ты почувствовал, что нигде больше ничего не болит?
  • Нет... - буркнул я, скидывая его лапу.

Но Лео этого, кажется, даже не заметил:

  • Ты представь, сила у Иоланэль какая, она только руку на плечо положила , а раны все зажили, только розовые полоски остались,да и те к утру сойдут!

Я скривился, в его восторге можно было захлебнуться. Мне хотелось спустить его с небес на землю:

  • Тебе же Айонка говорила, что к ее маме, как к целителю, едут со всего мира... Чего удивляешься... - раздраженно отозвался я , поведя плечами. За всеми этими волнениями я только что понял, что у меня на самом деле больше ничего не болит.

Лео насмешливо фыркнул:

  • Ты что, думаешь, каждый целитель так может?
  • Ничего я не думаю... Сейчас как Райдер Айонку не спасет, и что тогда с ней будет?! Вот я о чем думаю! - с горечью буркнул я.
  • Пока мы шли к замку, Ольгерда, жена того серого дракона,

мне тихо сказала, что вчера здесь была служанка Света, Хиль, она так ее назвала. Она им сообщила, что завтра у них будут долгожданные гости и счастливое пополнение в семействе.

  • И что? - Я мрачно на него посмотрел, не понимая, какое отношение гости имеют к спасению Айонки.
  • А ничего... Слуги Света просто так ничего не говорят. Все с Айонель будет хорошо. Ольгерда своим словами с меня словно гору сняла! - радостно лепетал наш эльфенок, двигаясь по коридору и заглядывая в очередную комнату.
  • Ладно, посмотрим, что получится у ее папаши...
  • Да, я тоже нервничаю от нетерпения! Смотри, в этой комнате горы кукол - наверно, это детская Айонель. Давай просто возьмем себе те покои, что рядом...
  • Да. Я ту, что справа, - мрачно отозвался я.
  • Тогда я левую! - все ещё радостно отозвался Лео.

Перед тем как мы разошлись по комнатам, я предупредил

эльфенка:

  • Когда искупаешься и переоденешься , айда ко мне, что-то мне не по себе во всей этой красоте...

Лео кивнул и зашел в свои покои.

Я ещё раз осмотрел коридор отделанный шелком и золотыми рамками, в которые, составляя симметричный узор, были вкраплены крупные драгоценные камни.

«Одного такого камешка хватило бы на год беспечной жизни половине нашего поселка», - с отвращением рассматривая всю эту роскошь, подумал я.

Служанка позади меня тихим покашливанием напомнила о себе. Я насмешливо поклонился , пропуская ее в комнату первой.

Пусть пока все идет, как идет , а там... а там посмотрим!

ГЛАВА восьмая

«Женщина произошла из ребра мужчины. Не из ноги, чтобы быть униженной... Не из головы, чтобы превосходить... А из бока, чтобы быть бок о бок с ним. Из-под руки, чтобы быть защищенной... И со стороны сердца, чтобы быть любимой!» Святитель Августин Блаженный 4 век н.э.

Айонель

Из-за непонятного порошка Игнира я потеряла сознание и пришла в себя только в сфере.

Я сломанной куклой валялась у ног Игнира,который в это время, громко проклиная Свет, осматривал волдыри от ожогов* на своих руках.

*0 влиянии Света на темных подробно в «Чудесах».

Молча наблюдая за происходящим из-под полуприкрытых век, слышала его ругань, но даже пошевелиться не могла.

Вокруг брызгами взрывались звезды, меняли свет плывущие насквозь лучи, превращаясь в невесомые облака света.

Вот как выглядел быстрый перенос через пространство.

Я засмотрелась, потому поздно заметила, что сфера свернулась,и мы оказались в горной, затянутой туманом, совершенно не гостеприимной местности.

Сильно пахло морем, вдали кричали чайки: видимо, сфера остановилась где-то на берегу. Мелкую морось от волн ветром то и дело заносило в мою сторону, обдавая беспомощную, откинутую на камни руку холодной влагой.

Пытаясь хоть как-то взять тело под контроль, я сосредоточилась на этом полностью и не сразу заметила, что

Игнира рядом нет.

Свалив меня на камни, маг не позаботился хоть как-то укрыть свою «добычу». Из-за полной неподвижности и боли в онемевших от холода членах, я несколько раз отключалась и приходила в себя, уже не чувствуя замерзшей руки и неловко вывернутой ноги.

День и ночь я неподвижно пролежала на берегу. Могла поднять только веки, бессильно наблюдая, как наступает прилив, и размышляя о причинах столь странного поведения Игнира.

Что это? Месть за устроенное в академии? Или ему понадобилось куда-то срочно удалиться, вот он и бросил меня в первом попавшемся месте?

Хотя одно другому не мешает.

Через сутки этой муки, утром, наконец , почувствовала, что могу шевелить рукой. Тело с трудом, но постепенно оживало. Я медленно, с напряжением сжимала руку в кулак, заставляя непослушные суставы слушаться. Мне казалось,что так я смогу быстрее подняться.

Осталось только поскорее прийти в себя и сбежать отсюда!

Но ничего не вышло. К вечеру второго дня где-то рядом под тяжелыми шагами заскрипела галька.

Игнир, не скрывая злорадства, склонился надо мной и насмешливо произнес:

  • Смотрю,ты уже очнулась? Не очень впечатляет. Времени на очистку организма от драконьего снотворного ушло больше суток , почти как у человека. Что-то мне кажется, легенды преувеличивают силу драконниц...

Я открыла рот, чтобы резко ответить, но ни звука не вырвалось, получился только безмолвный выдох,которым только насмешила его:

  • И-да, совсем не впечатляет.

Открыв глаза, с ненавистью на него посмотрела.

Игнир, как всегда, был в своем извечном сером плаще с

большим капюшоном, как у стражников в замке людского короля.

Мы с Диком даже как-то спорили, что он носит под ним - военную одежду или шелковый камзол. Под длинной накидкой хозяина академии, которая распахнулась при наклоне, ничего кроме белой рубашки не было.

Черные глаза моего врага блестели. Кажется, он ликует.

  • Сейчас я исправлю одно мелкое упущение и, наконец, получу то, что давно заслужил! - весело сообщил он. В его руках был толстый черный плащ, покрытый чарами так, что защитной магией отдавало в мою сторону даже на расстоянии двух шагов.

Пока Игнир небрежно закутывал меня в этот своеобразный магический чехол, я вспомнила услышанные проклятия в сфере.

Значит, он необдуманно схватил меня на площади академии,и его здорово опалило Светом. Потому и бросил меня на берегу, чтобы найти способ переносить «ценный груз» без ущерба себе.

  • Ты уже догадалась, куда мы попали? - перекинув меня через плечо, как свернутый ковер, весело спросил он. - Могу подсказать. Мы на острове Драконов, единственном месте на этом свете, где можно принести драконницу в жертву, чтоб получить ее Сердце. Можно ещё кое-что получить, но я не определюсь без подготовки.

Вот и исполнение детских страшилок... Ему нужно мое сердце! Папа столько лет меня предупреждал , а я никогда не принимала его слова всерьез.

  • Жаль,что в дракона обернуться не смогу, это бы здорово ускорило процесс! Но, если твой папаша здесь, это мгновенно выдаст нас и испортит мне все планы. Так что путешествуем пешком благодаря ему.

И тут же он насмешливо поинтересовался.

  • И как тебе окрестности?

Кровь прилила к голове, вызывая боль, но я ничего исправить не могла, магия меня почти не слушалась, как и тело. Настолько все застыло в теле и душе, что даже страшно не было. Хотя от ужаса должно было рвать дуну на части.

Какое-то время Игнир пробирался между скалами, шагал через густой туман, иногда ему приходилось карабкаться со мной на плече на почти отвесные утесы.

Наконец мы попали в гигантскую пещеру, в которой было совершенно пусто, хотя светло. На плохо обработанных колоннах висели яркие огни, не давая темноте поглотить исполинское царство камня и пустоты.

Я ничего не знала об этой пещере,да и слышала о Драконьем острове только мельком. Дома о нем не говорили, а в академии Игнира ходили дикие слухи, один страшней другого.

  • Итак, драконница... Ты готова сделать меня самым счастливым на свете? Обладателем абсолютной власти? - высказав это довольным тоном, Игнир, наблюдал за мной с напряженным интересом, как смотрят студенты , препарируя зверушек.
  • Нет. Ничего у вас не выйдет, - насмешливо прошептала я.

И, медленно разминая сведенные судорогой мышцы шеи, ровным голосом повторила: - Рабу тьмы никогда не стать властелином Света, тем более - не стать счастливым.

  • Да что ты понимаешь, девчонка!.. - как-то слишком бурно и беспочвенно взорвался он, гневно швырнув меня с плеча на пол. Видимо, мои слова его зацепили.

Тело болело, зато мой эмоциональный ступор никак не проходил. Я лежала у огромного черного камня, как понимаю, алтаря, на котором мне вот-вот вырежут сердце, и ни капли не боялась. Превратившись в сплошное терпение, всего лишь отстраненно наблюдала за подготовкой Игнира к ритуалу.

Дальнейшее заняло лишь минуту, хотя в тот миг мне казалось, что время остановилось.

Игнир , подготовив и выложив клинки со странными

рисунками на специальную поставку в камне, грубо подцял меня и положил на алтарь.

Я безучастно смотрела, как, занеся оружие надо мной, он приготовился разрезать форму академии, чтобы по всем правилам принести меня в жертву, но тут в пещеру ворвались папа с братом.

Они выставили щиты между мной и Игниром, чтобы он вновь не унес меня , а сами начали окружать его, чтобы схватить и уничтожить.

Поклонившись им, он насмешливо произнес:

  • Я не прощаюсь, господа драконы,драконница... Еще увидимся! - Игнир сотворил сферу и исчез...

Ну да, в этом он мастер.

Я попыталась подняться с ледяного камня, думая о том, что в последнее время в моей жизни что-то слишком много холода.

И он, кажется, начал меня одолевать...

Тут ко мне подскочил папа и схватил на руки.

  • Доченька...
  • Пап... а я боялась, что ты не успеешь... - прошептала я, прижимаясь к горячей папиной груди. - Я так обрадовалась, когда увидела тебя в небе над академией.
  • Прости меня, что я так долго не мог найти мое сокровище... - Папа прижал меня еще крепче.

Брат подошел сбоку и взял меня за руку, согревая.

  • Елавное, сейчас не опоздал... - сказала я, улыбнулась... и впервые за все время спокойно уснула.

Проснулась в беспокойстве... Даже если это просто сон, я не хочу его покидать и просыпаться! Мне так хорошо,тепло и спокойно с папой! Как же я соскучилась!..

Окончательно я очнулась, когда мы вышли из точки перехода на нашем острове. Папа так и нес меня , прижав к груди.

Погода испортилась, дул резкий ветер, срывался дождь, опустившееся небо давило свинцовыми тучами.

Я очнулась, осмотрелась, осознала... и завизжала от

восторга, обняв папу за шею:

  • Это не сон! Папа, ты и вправду меня нашел!

Андриель рассмеялся.

  • А я все думаю, что с тобой такое, ни визга, ни писка.

Думал, наверно, совсем сломали нашу девочку. Ну, а теперь я спокоен. Все на месте.

  • Братик! Ты! - Я перебралась к нему на шею. Теперь где-то позади сквозь слезы улыбался папа.

Радость так и распирала меня. Откинув голову назад, я счастливо рассмеялась.

  • Твои... друзья у>ке у нас. - Андриель кивнул головой в сторону замка.
  • Ты спас их? Спасибо!!

Во мне все ликовало. Сейчас приду домой и увижу маму. Мамочку!

  • Пошли скорее к маме! - Я сползла с брата и потащила за руку его и папу к родному замку.

Пока ухоженными дорожками мы шли мимо парка и фруктового сада к замку, окончательно распогодилось: тучи над островом исчезли, как по мановению руки, ветер стих, и выложенный мраморными плитами двор залило солнце. Папа и Андро, заметив резкую перемену в погоде, многозначительно переглянулись.

Дальше все слилось в сплошную радость. Я счастливой белкой вертелась между родителями, братом, Оль и вымахавшим на три головы выше меня, Гейбом.

Меня все обнимали , плакали, целовали, опять обнимали. О Лео и Дике мне сообщили, что они мужественно ответили на все вопросы, ушли спать и уже сутки отдыхают.

В общем, я успела искупаться, надеть красивое платье, - это Ольюшка мне из своих подкинула, - и завалиться в комнату к друзьям и секунды не сомневаясь,что они спят вместе.

  • Эй, сони, ужин пропустим, а я два - нет, уже три дня ничего ни ела... - растолкав сонных друзей, радостно объявила

Очень уж мне понравилось, как они смотрятся в моем родном доме. Как родные и законно принадлежащие этому месту.

  • Айонка! - Дик , продрав глаза, радостно в меня вцепился. Изрядно помятая горячими объятиями родителей, я лениво похлопала его по плечу.
  • Вставай,давай. Есть хочу , пошли скорее...
  • Что же ты без нас не поела? - улыбнулся проснувшийся Лео.
  • А я не могу без вас...

В общем, пир на весь мир решили закатить завтра , а пока нас ждал простой ужин. Родители, налюбовавшись, оставили нас одних. И некоторое время в обеденном зале слышалось только наше возбужденное урчание, сопение и чавканье. Один Лео, воспитанный чопорными эльфами, бесшумно уплетал сочное, отлично прожаренное мясо,испачкав при этом в жире лишь самые кончики пальцев. Я сразу приступила к десерту, с аппетитом слопала три пирожных и теперь вяло слизывала крем с четвертого...

Наконец, отвалившись от стола, как сытая пиявка от коняги, Дик признался:

  • Я сию мицуту усну, прямо тут, носом в тарелке.
  • Подожди,доползем до спальни, не стоит смущать родителей Айонель, - медленно отодвигая стул,и так же сонно выбираясь из-за стола, где-то рядом отозвался Лео.

Меня хватило только на одно слово:

  • Точно!

Мы кое-как добрались до моей спальни, скинули с кровати всех кукол и, стянув шелковое покрывало, упали на постель втроем, как были. Через пять секунд все кончилось дружным сопением , а Дик, кажется, ещё и храпел.

Я проснулась ночью от тихого шепота. В дверях, обнявшись, стояли папа с мамой. Папа, наблюдая за нами, явно гневался, а

мама тихо ему шептала:

- Не нагнетай. Они чисты и невинны, как младенцы. Так и спаслись. Вцепившись друг в друга. Посмотри, и сейчас спят, взявшись за руки. Давай оставим их. Чуть придут в себя,тогда и посмотрим. А пока пусть дети спят спокойно!

Они бесшумно вышли, я улыбнулась, притянула к себе Лео и Дика, раскинула на них руки и отключилась.

Игнир

Меня окружала первозданная тьма, реальный мир существовал где-то там, далеко, под моим.

Изготавливая в академии марионеток для управления невидимой империей, все чаще ловил себя на том, что сам превращаюсь в нечто подобное, в послушную фигурку на ниточках, говорящую и действующую по приказу тьмы. Равнодушие или ненависть - все, что осталось в моем распоряжении.

Нет. Не все, теперь я алкал мести, заодно вожделея получить главный приз этого мира - драконницу! Да, я жаждал, вожделел, мечтал заполучить власть, даримую ею. Словно в моей жизни появился смысл! Некое подобие радости. То, что сразу придало ей видимость чего-то живого. Но, сколько бы я ни убеждал себя... это была только видимость.

Что бы я ни делал, все только увеличивало уныние и тоску. Пустота вокруг меня разрасталась вместе с каменеющей плотью. Только сегодня я обнаружил, что каменеть начала и вторая ступня... Окаменение за короткое время дошло до щиколотки.

Сколько всего мне осталось? Г од,десять? Этого никто не скажет.

Скоро рассвет, небо разрезали первые робкие лучи. В этом свете все казалось черным: и деревья,и кусты, и редкая трава,и

серые стены, горы, в которых еще недавно была расположена моя академия, которая просуществовала двести лет, пока туда не попала «нахальная эльфиечка»!..

Я откинулся на спинку кресла и в гневе стиснул кулаки. Да, эта девчонка столько времени была у меня в руках, а я упустил ее!

Но тут же заставил себя расслабиться.

Встал и налил себе вина. Конечно, никакого вкуса я не ощущал, - окаменение,тролли бы его побрали, - но привычка посидеть с бокалом перед камином осталась с древних времен. Она помогала мне расслабиться и взять себя в руки.

Не стоит раньше времени забивать себе голову неудачами. И план уже готов, осталось только дождаться... Немного терпения - и подарок в виде драконницы сам упадет мне в руки.

Единственный источник света - камин, позволял разглядеть висящие по стенам картины - в основном, портреты ученых прошедших веков, с которыми я сотрудничал. Отблески огня скользили по нарисованным лицам так, что создавалось впечатление, будто они живые. За большими, выходившими на море окнами ещё царила ночь.

Отодвинув бокал, принялся изучать недавно доставленные свитки. Давно я не кидал подобный клич по миру. В этот раз всем моим рабам приказано выбрать и прислать требования и запросы на поиски домашнего учителя.

Так попасть в семейство дракона легче всего. Уверен, любящие родители не оставят доченьку невеждой. Будут искать домашних учителей для получения ею необходимого образования. Теперь осталось только вычислить момент, когда они это сделают, и приступить к плану.

Несомненно, родители драконницы будут искать пожилых учителей человеческой расы, которые не связаны с древними ни знакомствами, ни родством, имеющих отличный послужной список и замечательные рекомендации.

По крайней мере, на их месте так бы сделал я.

Конечно, логичней для этого подготовить документы учителя от дворян Лазурянского королевства, но там следователем и заодно лучшим другом старого короля Дубовика, был старший брат драконницы.

Я с отвращением припомнил, как она в воспоминаниях показала его мне в виде эльфа. А я не успел сопоставить факты и припомнить,что наследник императора-дракона носит эльфийскую личину и в жизни используют только эльфийскую магию.

Так что я буду представлен им простым учителем из империи дракона.

Во-первых, у меня там больше ставленников, во-вторых, это объяснит быстрое появление на закрытом острове, где Райдер выстроил замок и укрыл его защитным колпаком и невидимостью, когда родилась дочь.

Я поморщился и с отвращением покачал головой. Вот еще одна мелочь, которую я сопоставил с остальными фактами только сейчас, уже зная, кто эта девчонка. Ведь изначально все было как на ладони! Ну зачем понадобилось императору дракону так защищать место, где росла, как все считали, простая эльфийка - плод измены нелюбимой супруги Иоланель, которая всячески избегала императора, полвека скрываясь от него по всему миру?* Кто после такого будет холить и лелеять неродную дочь?

*Действие происходит в Чудесах.

Отмахнувшись от сожалений, я пригубил вино. Ничего... Проигрыш в начале битвы ещё не поражение.

Отодвинув пустой бокал, вновь принялся изучать присланные сегодня документы.

Просмотрев связку свитков, наконец, я нашел запрос из канцелярии хозяина драконьей империи.

Свиток, в котором хозяин требовал подобрать достойных претендентов на место домашнего учителя истории, математики и географии, был выполцен на розовой бумаге с золотыми гербами. Постукивая костяшками пальцев о подлокотник, отложил его, ликуя. Вот оно. Я ждал этого момента два месяца. Теперь мой выход.

Позвонил в колокольчик. Вошел старый слуга. Во время недавних событий он укрылся от воинов молодого дракона в тайных помещениях академии, тем самым спасся от императорского суда. Сизит поклонился. И мы продолжили прерванный намедни разговор:

  • Так ты утверждаешь, - он сказал, что у дракона в канцелярии никто не знает, что запросы передали мне? - с угрозой произнес я.
  • Да! Точно... так и сказал. - Сизит заколебался. - Только вернуть их надо сегодня же... Это ваш Инар сказал.
  • Хорошо. Уточни, где он будет меня ждать?
  • В Тирнаке, хозяин. В вашей таверне. Так он сказал, я только передаю. - Сизит, оправдываясь, склонился в подобострастном поклоне.
  • Свободен... - Слуга развернулся, собираясь уйти, тогда я добавил. - Вознаграждение лежит на твоем столе. Ты должен покинуть остров сегодня.
  • Но хозяин... позвольте мне остаться здесь. Ну, куда я пойду? Я с малых лет здесь, служу вам и никого там не знаю... - заныл он.

Поднимаясь с кресла, я раздраженно прошипел:

  • Меня это не волнует. Убирайся с острова, мне не нужно, чтоб ищейки дракона тебя здесь обнаружили. Впрочем, как хочешь.

Я собрал все бумаги и раскрыл сферу.

Сизит упал на колени:

  • Позвольте служить вам в любом другом месте! Умоляю вас, хозяин, сжальтесь над стариком... мне нигде нет места.

- Нет, - равнодушно ответил я и отправился в Тирнак, больше никогда не собираясь возвращаться на остров.

На самом деле мне некуда переселять старика. Я никогда не строил и не охранял замков, у меня не было собственных внешних мест, связанных с моим именем. У меня был небольшой дом на острове, но в нем жили слуги драконьей династии, предки которых служили еще моему отцу. И их и так было сверх меры. Новых я брал крайне редко.

Кроме академии, единственное, что я имел, это точки сбора посланников: небольшие аккуратные таверны, раскиданные по всему миру, откуда мне доставляли нужную информацию и куда я отправлял запросы и приказы слугам.

Издавна наблюдая за тем же Райдером, я видел, как тяжело гнетет его бремя ответственности за империю, пожирая силы и время, и для себя решил, что мне нужна власть, но другая, незаметная и более влиятельная. Не ограничивающая моей свободы. Позже я обустрою академию заново , а пока мне нужна драконница!

Размышляя над этим, я вышел из сферы в горах, недалеко от Тирнака.

Утренний туман клубился в полутьме, растворяясь под порывами ветра.

Скоро лето. Надеюсь,до осени у меня получится пробраться в замок Райдера и устроиться учителем у драконницы. А к следующему лету покончить со всем,добыв желаемое.

Шагая по пустым улочкам окраины Тирнака, почему-то вспомнил свое детство, такое далекое, словно чей-то незнакомый голос во сне. Огромный, всегда холодный дом - гигантский драконий замок среди горных вершин, в котором постоянно дул ледяной ветер.

От потока холодного воздуха, гуляющего по коридорам, постоянно слезились глаза,и болело горло. И тут же равнодушный, властный и презирающий за любую слабость или похожесть на человека отец, в порыве раздражения

готовый порвать на части наследника за появившиеся слезы. Сколько мне тогда было лет? Пять? Семь? Может, и меньше...

Видя, как презрительно относится ко мне отец, слуги всячески мной пренебрегали. Да, я ел с золота, одевался в шелк и виссон*, у меня были лучшие учителя и игрушки. Но меня часто забывали кормить,игнорировали просьбы и бросали одного ночами в ледяном зале без проблеска тепла и огня.

Я не помнил улыбок, заботы или волнения о себе. А повзрослев, для себя решил, что выгнать наследника на улицу, как делали это другие драконы, с его стороны было гораздо честнее. Может,тогда возле меня появился бы кто-то, кому я был нужен...

*Тонкая льняная ткань, обладающая красивым пурпурным, белым или золотистым цветом, настолько тонкая, что скорлупа грецкого ореха может служить хранилищем для перчаток.

Долго всеми силами я пытался заслужить похвалу и одобрение своего отца, но был ли в этом смысл?

Его передергивало от отвращения при встрече со мной, раздражали мои человеческие свойства и отсутствие магии. Он так и не увидел, как я стал драконом.

Райдер добрался до него первым. И на тот момент я был даже благодарен молодому дерзкому дракону,даже когда тот забрал себе все заморские замки отца.

Все свои силы я бросил на развитие магии. При этом всегда все скрупулезно просчитывал и поступал рационально. Если в схватке я мог потерять около половины преимущества или проиграть,то в нее не вступал, предпочитая раздавить противника чуть позже и имея на руках заведомый выигрыш.

Уже гораздо позже, когда мне было далеко за сотню, благодаря Темным мой дракон вступил в полную силу, я всерьез хотел уничтожить Райдера, как единственного конкурента, но во вовремя одумался. Зачем мне такая ноша,

как власть и подданные? Хаос мне тоже не нужен.

Меня полностью устраивал стабильный мир под его руководством. В случае разрушения сложившегося порядка мне пришлось бы налаживать сети моих служек заново , а это трата сил и времени... Так что я пока позволял ему править в свое удовольствие. Но с появлением драконницы многое изменилось.

Стоит ли теперь оставлять все как есть?

Я миновал последнюю улочку и вошел в свою таверну, где меня уже ждал Инар, худой светлобородый человек с красноватым оттенком кожи, порталом доставивший мне свитки.

  • Инар... Так что там с конкурентами? - усевшись в кресло перед камином, без предисловий начал я.
  • Мы оставим тех учителей, которые заведомо не пройдут выбор, господин. - Раб растянул тонкие бескровные губы в подобострастной улыбочке, уверенный, что хозяева любят, когда перед ними преклоняются, пусть даже так фальшиво и грубо.

Плохо меня знает. Мне на его поклонение плевать. Я с сомнением покачал головой.

  • Меня мало убеждают сладкие обещания, жду точных данных, кто, откуда, происхождение, возраст, какие шансы имеет, каким путем добирается на остров дракона, морским или сухопутным, живет ли в его империи или эльфийском владычестве. И так далее...
  • Я этим занимаюсь.
  • Я не понял... - сухо поинтересовался я. - Ты решил, что можешь по своей глупости сорвать мои замыслы?! Если ты этим занимаешься, то почему до сих пор нет подробного отчета?

Инар такой тощий, что, казалось, его уронит первый порыв сквозняка, с ужасом смотрел на меня, в отчаянье сдерживая ладонью хлынувшую горлом кровь.

  • Клятва на крови не прощает не только предательство, но и ленивого исполнения приказов, - холодно произнес я над остывающим телом. - Унесите его...
  • Если что-то делаешь, надо учесть и просчитать все. Е[озовите мне Зейна!

Слуги со всех ног кинулись исполнять мой приказ.

Айонель

Мои родители сами представить не могли, как привяжутся к Дику и Лео.

Андриель признал их сразу, как и Ольгерда, но после большого пира, устроенного в честь нашего спасения, они поспешно отправились к себе: у брата в Лазури были срочные дела.

Да, нас баловали, как могли , а могли мои родители многое. Но все шло не так гладко, как мне казалось изначально.

Первое время папа, особенно по утрам и перед сном, глядел на Лео и Дика нахмуренно, явно раздражаясь, когда кто-нибудь из них брал меня за руку или клал свою мне на плечи, по- дружески притягивая к себе. А когда мы втроем шли спать (это было лучшее время суток: мы валялись в кровати и болтали или упоенно играли в настольные игры),то я явственно слышала вслед откровенное шипение, похожее на то, что кто-то дышит, гневно стиснув зубы.

Когда я решилась поговорить с ним, чтобы пояснить,что ничего порочного в этом нет, меня остановила мама. В момент, когда мальчишки разбрелись по дому, она зашла ко мне, села на кровать, обняла за плечи и прошептала:

  • Солнышко, ты видишь в них братьев, а папа двух взрослых юношей. Он не воспринимает вашу близость как баловство детей , а видит с их стороны только посягательство на свою маленькую девочку. Ты прости его и... лучше потерпи. И задуманную беседу не начинай. Иногда лучше не разрезать

рану , а лечить сверху, иначе помощи минимум , а заживать будет дольше...

  • Но он не понимает... - Я попыталась донести до мамы всю несправедливость папиных домыслов.

Она понимающе улыбнулась:

  • Не так уж он и заблуждается. Но это не важно. Все это постепенно пройдет. Не переживай. На самом деле папе нравятся мальчишки, конечно, когда они не трогают тебя.

Мама поцеловала меня в лоб и ушла.

Я вздохнула и промолчала.

И на самом деле немного позже, когда они окончательно освоились, Лео по вечерам то и дело оставался с книжкой в библиотеке или отсутствовал, помогая маме с больными. Дик, ходивший хвостом за отцом, пропадал то на охоте,то на рыбалке. А когда выяснилось, что наш дракончик не умеет, но очень хочет научиться владеть мечом, папа принялся гонять его в тренировочном зале по несколько часов в день, в общем, занимался его обучением лично. Измученный Дик то и дело засыпал прямо в столовой, в гостиной на диване, редко дотягивая до спальни.

Одна я оставалась не у дел, гуляя и читая, но пока меня это устраивало.

В общем, все были счастливы.

Прошел месяц, второй, третий, наконец, родители в неурочное время вызвали нас в обеденный зал.

Папа, как положено, сидел во главе стола, уложив на белую накрахмаленную скатерть вытянутые руки,и важно на нас поглядывал. Мама скромно сидела справа, улыбаясь одними глазами. Слуг жестом отпустили в коридор, в зале осталась только семья.

Беседу начал папа. Несмотря на царящее вокруг нас легкое напряжение, он почему-то довольно улыбался:

  • Мы с мамой решили, что хотим усыновить двух шустрых мальчишек. Если они не против, конечно, то завтра станут моими наследниками. Как вам это?

Я запрыгала от радости.

  • Папочка, ты прелесть! Я всегда считала их братьями. Как хорошо!

Дик, услышав слова моего отца, застыл, словно грозовая туча перед ненастьем. Лео, как воспитанный эльф, все же попытался вежливо улыбнуться.

Меня смущала их реакция, хотелось растормошить и привести в чувство. Неужели перспектива стать моим братьями настолько их не радовала?

  • Эй, вы чего? Да я все отдам, чтобы мы всегда были вместе!

- Я легко дернула Дика за рукав. Но он только молча отодвинул руку и отвел взгляд в сторону. Повторив это за Лео.

Глядя на них все с той же довольной улыбкой, папа продолжал:

  • Мой старший сын не хочет помогать мне с делами,так что бремя ответственности над замками придется передать Дику.

А управление торговлей и кораблями полностью принять на себя Лео, ведь именно ты без ума от моря? Но, в общем, выбирать вам.

Удивленный словами папы, Дик повернулся ко мне, пытаясь спросить, о какой такой ответственности идет речь. Лео в ответ только сдержанно кивнул.

Папа радостно потер руки.

  • Жаль,что сыновей у меня так мало, я бы с удовольствием передал остальным другие обязанности, но что поделать, буду довольствоваться тем, что есть...

Я с осуждением посмотрела на друзей. Они хоть понимают, какой чести удостоились? Тут же задалась вопросом , а знают ли они, кто мой папа? В курсе ли, что это он тот самый император-дракон? А они, едва согласятся, станут наследными принцами?

Прикрыв рот, я хихикнула. Кажется, нет. Могут и не знать.

По папиному пожеланию на острове об этом даже слуги не упоминали, называя его просто хозяином, тем более об этом не говорили мы с мамой. А остров никто из нас троих ни разу не покидал.

Кажется, папа это тоже понял. Так что смотрел на них благожелательно, скрыв смешинки в глазах.

Я бы их просветила, но тут заговорила мама, и на фоне ее новости о расставании тема появления новых наследников императора мгновенно вылетела у меня из головы.

Улыбнувшись, мамочка сказала:

  • В любом случае, прежде чем они начнут чем-то управлять,им необходимо учиться. Обучение в мужской академии начнется через два месяца. Поедете туда как мои сыновья. И это не обсуждается. Даже если вы решите отказаться от предложения нашей семьи породниться, учиться в академии будете обязательно! Я настаиваю! И уже оплатила на десять лет вперед самые лучшие апартаменты военной академии, и собрала все необходимое в дорогу. А когда начнется прием в академию для девочек, которая находится в том же городе, к вам приедет Айонель. Будете учиться вместе.

Мама невольно закинула сеть и прихлопнула нас сверху.

«Будете учиться вместе!» Это без родительского присмотра, пусть даже очень ненавязчивого и доброжелательного, было круче медовой ловушки для мух. И мы тут же в нее попали.

Лео, как самый вежливый, взялся отвечать первым:

  • Ваше предложение - великая честь для нас... отец. Вы поймите наши сомнения, нам нечем отплатить вам за доброту... И вам... матушка. - Он красиво поклонился,тем самым признав предложение моих родителей. Довольные родители поклонились в ответ.

Всю красоту церемонии испортила я, подскочив к Лео и повиснув у него на шее:

  • Ура... Мы будем теперь официально родными. Тогда никакая гадость не помещает нам встречаться в выходные дни...
  • А там есть выходные дни? - подняв брови, хмуро поинтересовался практичный Дик.

Я села на любимого конька, с радостью расписав будущее:

  • Да, Гейб рассказывал,да там просто праздник каждый день, по сравнению с тем, что было у нас. Никаких повинностей, наказание - смешно! - какое-то письмо родителям, а они у нас добрые! - Я подмигнула папе и продолжила: - Учебные предметы - на твой выбор. Расписание обговариваешь с учителем сам. Закончить учебу можно быстро, а можно учиться хоть сто лет. Это зависит от того, сколько предметов решишь выбрать, - веселилась я. - Ну и еда... Г ейб сказал, что там вдоль сада стоят беседки, в которых постоянно поддерживается огонь. В них же на столах расставлены блюда с угощениями, выпечкой и фруктами. В любой момент можно прийти и попить чай и чем-нибудь вкусным. Не считая завтрака, обеда и ужина.

Услышав мои последние слова, родители с болью в глазах переглянулись. Ни эльфам, ни драконам в голову не пришло бы упоминать о подобной мелочи. Это ведь нечто само собой разумеющееся - подкармливать детей. А вот мы втроем этому факту очень радовались.

Вздохнув, мама со своего места отозвалась:

  • Как я поняла, вы с нашими планами полностью согласны?

Мы все закивали. Я радостно, Лео вежливо, Дик грустно.

Тогда мамочка довольно добавила:

  • Тогда замечательно. Там, кажется, у мальчиков прислуги не предусмотрено? Тогда я покажу вам вещи, которые отправятся с вами. Если что упущу, напомните мне положить их вам. Позже слуги все при вас уложат, чтобы вы знали, что где лежит. Папины помощники подготовят все документы. - Миг подумав мама добавила: - Еще... мы немного изменим внешность Дика перед отправкой, чтобы ему не задавали ненужных вопросов по поводу родства с эльфами. Я очень рада, что у меня теперь столько сыновей, - душевно улыбаясь, закончила она.

Папа, судя по выражению лица, тоже был доволен, но только его взгляд был другим, как у кота наевшегося сливок. С чего бы это?

Лео поклонился отцу и спросил:

  • А когда мы отбываем?

Но папа ответить не успел, отозвалась мама:

  • Через неделю скажу точно. Но думаю, что скоро. Вот-вот начнется сезон непогоды,тогда отсюда по морю никуда не выбраться. Лучше прибыть чуть раньше и свободное время до начала учебы погулять по эльфийской столице, разузнать,что там где. Потом пригодится. В гости к старшему брату заедете, он будет очень рад, - улыбнулась мама. - Насчет трат не переживайте, я снабжу своих мальчиков всем необходимым, чтоб хватило на развлечения с запасом.

Папа так же добродушно добавил:

  • Мы бы вас отправили гостить к Лорму - это дядюшка Айон. Вам бы там понравилось, особенно в горном замке,да и дядя был бы племянникам рад. Но вам будет неудобно добираться туда самостоятельно. Когда вас нашли, они заказали корабль, хотели приехать к нам, но мы их отговорили, зная, что скоро Айон будет поступать в девичью академию и мы сами туда прибудем. Наверно, тогда и познакомим вас с остальными членами нашей семьи.

Я повернулась к родителям и жалобно сказала:

  • Я с ними хочу! Я бы показала, где живет Лорм. Давайте, и я с ними поеду, а?
  • Потерпи... Тебя надо сопровождать, а мне пока некогда. Ты отправишься чуть позже... - отмахнулся папа.
  • Ну, пап... - начала я, но все без толку. Мое упрямство наследственное,только опыта в его использовании куда меньше. Все будет, как решит папа.

Мама грустно вздохнула:

  • Потерпи... Пока мы подыщем тебе учителя, а то придешь в

академию совсем безграмотная, и девочки поднимут тебя на смех.

  • Главное, чтоб не мальчики... - тихо проворчала я, чтоб услышали только Дик с Лео. Которые, не сдержавшись, тут же расплылись в улыбке.

Мама, скрыв усмешку, мягко пояснила:

  • Как нам написал Таниель, владыка эльфов, заодно ректор академии воинов, - для мальчиков домашнее образование не столь важно. В боевой академии у вас будут обязательные общие предметы, типа математики или истории. В отличие от девичьего обучения, так как девочки эти знания, как правило, получают дома.

Вот так родители, желающие только добра, нас разлучили.

Конечно, нам было весело, когда мама из Дика делала эльфа, нарастив иллюзию в виде ушей.

Гй много чего пришлось поменять, вплоть до ауры, Дик и лицом стал похож на эльфа. Но мы с Лео, наблюдая его превращение, шутили только об его очаровательных ушках.

За день перед отправкой стало совсем грустно, все ходили сами не свои, но, когда Лео и Дик и вовсе уплыли, я впала в настоящее уныние.

Тут ещё и погода совсем испортилась, над островом постоянно шел дождь. Землю вокруг каменных дорожек развезло так, что можно было в разбухшую грязь провалиться. Так что и гулять не хотелось, я сидела у себя в комнатах и ничего не хотела. Даже вставать и умываться.

Было очень жаль волнующихся родителей, но я ничего не могла с собой поделать. И тогда папа решил поторопить прибытие учителя, которого подобрал из множества кандидатов, решив, что занятия меня отвлекут.

И он довольно быстро прибыл.

Это был человек, пожилой мужчина высокого роста, который поражал неимоверной толщиной. Крупное мясистое лицо огранял тройной подбородок, щеки обвисали по сторонам тяжелыми складками. Судя по всему, он долгие годы рос вширь, а теперь неуклонно съеживался внутри своей кожи,ибо сейчас она лежала складками на его лице и руках.

Это придавало новому учителю вид рептилии, что ещё более подчеркивалось его дряблым ртом и влажными, резиноподобными губами.

Его вид на самом деле испугал меня, но голос был тихим и приятным. Нелепая, гротескная фигура нового учителя, как ни странно,имела свое достоинство.

Еолубые глаза за большими очками в золотой оправе смотрели проницательно и весело, а в выражении лица был неподдельный интерес. На вид ему было больше пятидесяти, но через десять минут общения об этом забывалось, словно природное жизнелюбие человека не поддавалось натиску возраста.

Несмотря на толщину и легкую хромоту,двигался учитель на удивление быстро. Но, в общем, ступал тяжело и величаво, словно хотел оставить свой след на мраморном полу.

- Моя маленькая ученица... - впервые приветствуя меня, мягко произнес он. - Я надеюсь, мы успеем подготовиться, и у тебя не будет пробелов в необходимых знаниях. Иначе я буду очень расстроен...

Тронутая его обеспокоенным тоном, я подняла глаза и попыталась вежливо улыбнуться. Учитель не сводил с меня ласкового взгляда. Кажется, мне он понравится.

Этого старика учителя звали Черешен. Как он пояснил, его ребенком привезли из Лазури родители, отсюда непривычное для этого места имя. В прошлом - он боевой маг, охранявший владения богатых аристократов, а теперь, в старости, зарабатывает себе на жизнь обучением отпрысков из богатых семей.

Нас быстро познакомили, я учтиво поклонилась ему, а родители быстро увели учителя, сразу пригласив на обед.

Да и я к этому моменту пришла в себя.

Но не из-за прибытия учителя, а потому что нашла себе дело.

Решила искать и наказывать работорговцев. Осталась мелочь: чтобы родители успокоились и дали мне возможность незаметно исчезать с острова. Да и крылья надо в порядок привести.

Я ведь летать так толком и не научилась.

ГЛАВА девятая

Один старец заметил: «Все в жизни происходит так: когда вы становитесь достаточно большим, чтобы дотянуться до горшочка с медом, вам этого уже не хочется».

Игнир

Мое появление на острове, дворец императора дракона.

Вперив сумрачный взгляд в наглое создание передо мной, я заставил себя благожелательно улыбаться. Эльфийка, как всегда, была дерзка:

  • Учитель, я прошу вас оставшуюся часть занятия перенести на завтра. Четыре часа математики после стольких лет пропуска для меня предел. Я чувствую, как стекленеют глаза, а голова словно наливается камнем. Простите, пожалуйста... увидимся за ужином.

Она без разрешения вскочила с места, бросила перо на исписанный лист и убежала к себе.

Я слышал, как хлопнула дверь ее спальни, которая была напротив тех комнат, что предложили мне.

Захлопнул учебник математики, написанный мной в бытность моего >це увлечения этой наукой,и кинул его на стол.

Итак, можно подвести первые итоги.

Приняли меня внешне вежливо, но очень настороженно. И первым делом привели в кабинет Райдера. Дракон начал с главного:

  • Вы можете приступить к обучению, после того как дадите смертельную клятву на крови, что не предадите, не нанесете ученице вреда, будете загцигцать ее и честно выполнять свои обязанности.

Я был готов к этому, потому только равнодушно поклонился, предоставляя ему действовать дальше, словно это меня абсолютно не касалось. Снять клятву даже такого сильного дракона, как Райдер, я, безусловно, смогу, пусть и не сразу, но это для меня не проблема и плану не препятствие.

Тут в кабинет мужа вошла супруга дракона. Неприятный сюрприз для меня. Большой неприятный сюрприз. Я от слуг в окружении императора дракона знал обо всех перипетиях их отношений, вот только не мог предугадать, как у них обстоят дела на самом деле.

Раз она живет при нем,то в моем понимании вариантов поведения было два.

Первый: пробегав от него несколько десятилетий и укрыв сына, полностью сломленная эльфийка вернулась к мужу, согласная на все, лишь бы император признал их ребенка. Теперь императрица только послушно кивает и при любом удобном случае молча удаляется в свои покои, дабы лишний раз не вызывать гнев супруга и не напоминать о себе.

Второй вариант был ещё проще: эльфийка ходит по замку под магическим приказом, являясь послушной игрушкой в руках Райдера...

Но все оказалось совсем иначе.

Когда я прибыл сюда, разгневанный Райдер как раз стоял над провинившимися слугами, которые работая в парке, затоптали дорожки и свалили мокрую грязную траву прямо на выходе из сада. А так как из-за постоянных дождей земля вокруг превратилась в болото,то ноги из-за разведенной ими слякоти скользили по плитам. Пока я в сопровождении охраны шел с пристани, сполна прочувствовал это на себе.

Когда хозяин был уже готов обрушиться на них карающей дланью, из замка появилась его жёна и, взяв супруга за руку, взглянула на него с легкой укоризной.

Райдер улыбнулся эльфийке, махнул слугам, приказывая убрать мусор,и радостно пошел вслед за ней. Я в ступоре даже дышать перестал, затормозив на месте.

Древний дракон? Да что она с ним сделала?

Пока мы шли по замку, Иол вела себя как полновластная хозяйка. Проверив ее, я почти сразу выяснил, что никакой магии на ней нет. От шока даже осмотрел Райдера на предмет управления, хотя управлять драконом в принципе невозможно, но я никак не мог понять,что с ним произошло. И тоже - ничего не обнаружил.

В коридоре второго этажа я случайно встретил Айонель, искренне надеясь,что она при виде моей личины содрогнется от отвращения. Но и эта мелкая бессмысленная месть не сработала. Нахалка спокойно меня осмотрела, вежливо поклонилась и ушла.

Дерзкая эльфийка, нет, драконница, в белом человеческом платье и прической с локонами, больше не смахивала на сорванца-сиротку в мешке с чужого плеча. Она словно подросла и теперь скорее она напоминала бутон цветка на рассвете...

И как мне было сложно сдержаться, чтобы не растерзать, не растоптать, не размазать его по мрамору, чтобы мокрого следа не осталось!

С трудом сдержавшись, - она ответит за все содеянное позже! - я прошел за Райдером на третий этаж, в его кабинет, где он и объявил, что мне надо дать кровную клятву на магии.

  • Садитесь в кресло, Черешен. Вы, наверно, знаете, что в случае нанесения вреда или предательства мгновенно умрете? - настороженно поинтересовался дракон.
  • Конечно...

Пока я ее трогать и не собирался. А когда придет время, от печати не останется и следа. Я доверчиво улыбнулся.

Тут вошла Иол, которая задержалась в коридоре, давая указания служанкам подготовить мне комнаты. Она подошла к мужу и положила на его руку свою ладонь.

  • Приступим...

В тот же миг перед моими глазами поплыли ярко-красные круги, в висках гулко забили колокола, а волосы на затылке приподнялись, словно у зверя, почуявшего опасность. Но внешне все было спокойно, личина старого учителя, магически прилепленная к резиновому чехлу, защите от выжигающего Света будущей ученицы, всего лишь растерянно улыбалась, словно не понимая, какую страшную клятву на него надели дракон с женой.

Двухмагическая клятва... Это был второй большой и неприятный сюрприз. Магию они накладывали вместе: в толстую нить сильнейшей драконьей магии мать Айонель вплела свою, эльфийскую. А это уже была проблема. Я знал, что Иол - сильный боевой маг, но не сознавал насколько, отовсюду слыша, что она отличная целительница, а это, как правило, занятия несовместимые.

Похоже, я недооценил ее.

Позже, придя в себя и поразмыслив, я решил, что, в общем- то, все сложилось неплохо.

Когда я уничтожу Райдера, - а теперь это необходимость, он будет мстить за свою дочь, а зачем мне сильный враг за спиной? - то я заберу Иол к себе, чтобы она служила моим интересам. Уверен, что под приказом целительница станет для меня источником отличной эльфийской магии!

Из-за шума я очнулся от своих размышлений. В коридоре раздались шаги, Райдер заглянул в комнату дочери. Они говорили тихо, для человеческого слуха это было недоступно, но не для меня:

  • Лежишь? Почему? Как прошло твое занятие? - озабоченно осведомился отец Айонель.

Судя по голосу, драконница ему улыбнулась:

  • Хорошо, только устала очень... четыре часа математики, голова как в тумане.

Райдер недовольно спросил:

  • Может, заменим учителя? Я предупреждал его, что у тебя большие пробелы в обучении!

- Ну что ты, папа. Учитель просто хотел проверить, в каких областях математики у меня проблемы, но, видимо, их столько, что легче перечислить тот мизер, что я знаю, чем выяснить, с чего мне нужно начать.

Она грустно рассмеялась.

Ладно, завтра облегчу уроки, менять личину и готовить все заново мне сейчас не хотелось. Да и еще кое-что... Мы, драконы, существа жадные. Есть еще кое-что, что мне нужно от Райдера. Это его библиотека. Когда я смогу в нее попасть, обязательно оставлю якорь, чтобы в любой момент переноситься туда за рукописями и свитками.

Едва попав во дворец, понял, что император для своего замка ничего не жалеет. Покрытые бархатом и шелком стены, украшенные драгоценными камнями панно, золотая посуда на обеденном столе, где каждая тарелка поражает изысканной красотой. Такой роскоши нет ни у эльфийских владык, ни у людских королей.

Наверно, если бы меня привлекала вся эта драгоценная мишура, я бы сделал так же. Но меня интересовали только знания и книги, в которых эти знания хранят. Хотя несколько набитых золотом сокровищниц имелось и у меня.

Окончательно стемнело. Слуг в замке уменьшилось.

Я накинул плащ невидимости, на случай, если столкнусь с Иол или ещё с какими эльфами, обезопасился заклинаниями, стирающими мои следы в эльфийской сети, и вышел в коридор, щедро освещенный магией: здесь и ночью светло как днем.

Путь свой я держал на третий этаж,там, рядом с кабинетом дракона, приметил драгоценную библиотеку.

Все шло хорошо, я спокойно поднялся по черной лестнице, минуя охрану и слуг, но внезапно столкнулся с непредвиденным препятствием - хозяева замка оказались в кабинете и, как я понял, привечали гостью или гостей, так что мои планы на развернутое исследование библиотеки

откладывались на потом.

Решив оставить здесь хотя бы якорь для удобного переноса в будущем, вошел внутрь. И услышал голоса.

Судя по тону встречи, беседа началась давно и уже подходила к концу.

Я внимательно прислушался.

  • Итак, я когда-нибудь подводила вас? - За стеной раздался усталый женский голос.
  • Нет, Хиль... Нет, но как можно это допустить? Скажи? - с надрывом отозвалась Иол.

Гостья тут же ответила:

  • Я все понимаю, ее безопасность,тем более после всего пережитого, самое главное для всех нас, но вам на многое необходимо закрыть глаза. Да, я понимаю, страшно, цо,

Райдер, что ты предпочитаешь, получить сегодня серебрунжу или завтра золотой?

  • Хиль, подобное сравнение неуместно. Это наша дочь. Которой и так сложно пришлось... - вновь с горечью отозвалась эльфийка.

Райдер молчал.

О чем же идет речь? Как бы мне хотелось посмотреть на него, чтобы увидеть выражение лица императора-дракона. Так к чему принуждает их эта гостья?

Которая только что мягко произнесла:

  • Иол, я знаю, с тобой проблем не будет, но до сих пор так и не услышала Райдера...

Дракон в ответ прорычал:

  • Если речь шла о том, чтобы мне сдержаться и принять все как есть, то я бы согласился. Я и прежде мог сделать вид, что проглотил обиду, чтобы после отплатить вдвойне. Это несложно, если в этом есть смысл, но подпускать тигра к овечке ради какой-то игры Света... Я не могу!

Еостья не испугалась его рычания и мирно отозвалась:

  • Это вопрос веры... Если вы мне верите, то надо сдержаться и на многое закрыть глаза. И первое, что сделать... предоставить ей полную свободу, чтобы после не страдать. Это очень сложно. Очень. Я вас понимаю. Но... надо выдержать.

О чем дальше шла речь за дверью, я не расслышал - на лестнице послышались шаги, негромкие голоса. Это слуги поднимались по черной лестнице с какой-то поклажей. Звук топота гулко прокатился по светлым коридорам замка. Пора убраться отсюда...

В ту же секунду открылась входная дверь кабинета дракона.

Я затих за дверью.