Просыпаться было легко. Я открыла глаза и села в кровати, чувствуя себя бодрой. Г олову по-прежнему разрывали мысли, а в теле струилась энергия. Спала ли я вообще? Наверное, да...

 Как ты, Шер? - участливо спросила Паучиха, заправляя кровать.

 Нормально.

 Заходил Крис, приглашал нас в кафе. Пойдём? Тебе нужно развеяться.

 Пойдём, - эхом отозвалась я.

Какое кафе? У меня вчера жизнь перевернулась! У меня... У меня есть незаконченное дело.

Вопреки собственным мыслям, я всё-таки собралась и отправилась с ребятами гулять.

 Шерри,ты спишь? - Крис пощёлкал пальцами перед моим носом.

 Не-а...

Я не сплю, я думаю о том, что вчера сказал Джэв, о том, что у меня появились к нему чувства, о том, что снова прокляли девушку... А-а-а, крыша скоро съедет! Ветер, помоги!

 Почему тогда не реагируешь? - друг преградил мне путь и, схватив меня за голову, заставил посмотреть на него. - Где моя Белка? - спросил он, взволнованно вглядываясь в моё лицо. - В кого ты превратилась?

 В человека, - буркнула и не удержалась от улыбки. - Вся эта ситуация с проклятыми и допросами у следователя вымотала меня морально. Когда всё закончится, я приду в себя и стану прежней Белкой, - бесстыдно соврала Крису.

Прежней я не стану. Просто потому, что не смогу забыть эти жуткие картинки... не смогу забыть Джэва. Может, оно и к лучшему. Пора взрослеть. Пора прекратить шпионить за людьми и собирать сплетни по колледжу. Да, пора...

 Хотя бы сейчас выдохни пока ты с нами. Пау, скажи!

 Чё ты пристал к ней? - Паучиха стащила с его головы шляпу и стукнула ей ему по затылку. - Шер хреново! Не заставляй её веселиться!

 Я пытаюсь её расшевелить! - возмутился Крис.

Они вдвоём шли впереди меня, рассуждая как лучше

выловить несчастную Белку из депрессии. Вот только депрессиями я не страдаю. Совсем другое мучает мою душу.

Интересно, если бы я поделилась с ними всем, что мне известно, как бы они отреагировали? И стало бы мне легче после этого?..

Размышляя над своей горькой судьбинунжой, зашла следом за друзьями в кафе. Колокольчик над дверью приятно звякнул.

В таком же задумчивом состоянии села за стол и взяла меню.

Ветер, что я дёлаю? Меня не должно здесь быть! Я не должна разгуливать и ходить по кафе, когда рядом происходят такие ужасные вещи! Почему я ничего не делаю? Не пытаюсь помочь расследованию, не пытаюсь помочь Джэву или хотя бы просто побыть с ним рядом пока это возможно, наплевав на его прошлое и на то, что он дух мести...

Рёшимость смерчем нарастала внутри.

Какого дьявола я изображаю из себя амёбу?! С каких пор превратилась в трусливого кролика? Это бездействие душит! Я должна... Нет, я хочу! Хочу помочь! Хочу к Джэву! Хочу поставить под угрозу своё будущее!.. Нет, не хочу, но готова рискнуть. Ради помощи невинным и ради себя...

Подскочила с места, ударив ладонями по столу. Крис с Паучихой умолкли и удивлённо посмотрели на меня.

 Мы что-то не то сказали, Шер? - спросила соседка.

Крис удивлённо моргнул и расплылся в понимающей улыбке.

 Что бы ты ни задумала, глаза у тебя, наконец, загорелись, - прокомментировал он. - Благословляю тебя на великие дела, Белка. Жги!

- Спасибо,друг мой! - искренне и открыто улыбнулась я. - Мне срочно нужно идти! Увидимся! - бодро бросила им и выбежала из кафе, чувствуя невероятную лёгкость на душе.

Не терпится рассказать всё Бадо! И будь что будет! По крайней мере, совесть не промучает меня до конца жизни! А вдруг следователь пойдёт мне навстречу?.. Хотелось бы, но... будь что будет.

И потом, если смелую и до глупого отчаянную Шерри Морфо не посадят, она пойдёт к великому генералу Джэву! Я не знаю, что скажу ему. Это и неважно. Главное - увидеться с ним.

Я радостно шла по тротуару и разглядывала различные кофейни, магазинчики с выпечкой и кафешки. Проходя мимо «Шоколада от тётушки Мелоди», уловила запах какао, нежный аромат сливочного крема и клубники. Немного замедлив шаг, я...

Внезапно перед глазами появились яркие зелёные пятна, голова резко закружилась. Я остановилась и схватилась за виски. Что за дьявольщина?..

Часто моргая, попыталась сфокусировать взгляд на одной точке и не качаться.

Что такое?..

Я вдруг увидела себя со стороны. Я (которая не я) радостно проскакала вперёд и зашла в булочную. Та Шерри была в той же белой майке и бежевых лёгких брюках, что сейчас на мне.

Сердце ухнуло в пятки и забилось со скоростью света.

Не понимаю! Что происходит?.. Не могу пошевелиться...

Вокруг расплывались и искажались прохожие, будто реальность меняла свои очертания.

Меня грубо схватили за плечо и дёрнули вбок. Перед глазами размазалась кирпичная стена дома и в следующий миг я рухнула на пыльный деревянный пол, больно ударившись ладонями и коленями.

Что это было? Меня перенесли? Куда?.. О, Ветер, во что я влипла на этот раз, всего-навсего прогуливаясь по улице?!

Подняла голову и удивлённо округлила глаза, наткнувшись на знакомую потрескавшуюся каменную стену. Заброшенная башня?! Выходит, меня и впрямь сюда перенесли, но кто и зачем?

Поднялась на ноги и оттряхнула штаны.

 Шешши, беги! - приглушённый крик Пепина напугал.

Резко обернулась. Посередине комнатушки в круг из пепла

был заточён призрак. Он рвался на волю, бил кулаками по невидимой стене, пытаясь выбраться.

 Сейчас, - сказала я и сделала шаг к нему.

 Не так быстро, Шерри, - словно из воздуха передо мной вырос Ларри.

Вздрогнула, вытаращившись на парня: его бледно-жёлтые глаза горят безумием,два передних зуба торчат как у кролика, запотевшие очки подняты на широкий лоб, русые волосы топорщатся, напоминая рожки чёртика, рубашка и брюки заляпаны какой-то зелёной жижей.

 Её кровь... - раздался знакомый леденящий душу шёпот за спиной.

Замечательно! Меня окружили Тень, Ларри со злобной рожей и гневающийся Пепин... Мне хана!

Мозг соображал мгновенно, выдавая маленькими порциями дельные мысли: преступник найден, Ларри - хитро*опая скотина, Тень жаждет моей крови, одну рыжую Белку сейчас проклянут. Как меня угораздило в это вляпаться? Понятия не имею! Как из этой ситуации выбраться?..

Толкнула Ларри и побежала к выходу. С разбегу почти впечаталась в дверь и дёрнула за ручку. Не открывается! Ну что ж это такое, Ветер?!

От бешеного пульса застучало в висках, сердце грозило разорваться от страха и адреналина.

 Ну же, - прошипела я и призвала магию.

 Ты такая же глупая, как и все остальные до тебя, - разочарованно произнёс Ларри, немного шепеляво. - Эта дверь тебе не по зубам.

Оставив попытки сбежать, развернулась к парню и прожгла его яростным взглядом. Воздух вокруг закружился, поднимая пыль и касаясь круга из пепла.

 Колдовать нельзя, - прошелестело за спиной. Сквозь меня прошла чёрная рука, вызвав неистовую боль, от которой перед глазами появились красные точки, исчезло дыхацие и внутренние органы сгорели дотла... Так мне показалось.

Упала на колени и с животным ужасом поглядела в напуганные глаза Пепина. Привидение смотрело на меня и не шевелилось. Впервые я видела его таким... живым. Ха... смешно... Если так и дальше пойдёт, я скоро к нему присоединюсь.

 Начинай, - скомандовала Тень Ларри и отлетела в сторону.

Тяжело дыша, с ненавистью посмотрела на неё. Мерзкая

тварь! Она будто соткана из маленьких чёрных мушек вечно копошащихся и жужжащих. Фу!

 Кто ты? - спросила я, вцепившись в майку. - Дэв? Основатель Ордена Смерти?

 Умна, - прошептала Тень.

Перевела взгляд на Ларри, раскладывающего какие-то колбочки с разноцветными жидкостями на подоконнике. Алхимик доморощенный! Никогда бы не подумала, что этот тихоня - главный злодей!

 Лар, как ты с ним связался?

Еораздо важнее как отсюда сбежать? Думай, голова,думай... В окно выпрыгнуть?

 Ты не сбежишь, - прошептала Тень.

Понятно. Она... Он за мной следит.

 Если бы мои одногруппники больше читали и думали головой, - самовлюблённо и надменно произнёс Ларри, не отрываясь от своего занятия и гремя колбами, - они бы не заблуждались на мой счёт. Они бы уже давно заметили, что тихий очкарик занимается чёрной магией, но все вы непроходимо тупые и слепые! Вы не замечаете очевидного! В то время как вы скакали друг за другом, выясняя ваши отношения, пытались учиться, создавая иллюзию, что вы чего- то стоите, я незаметно искал способы добиться истинного могущества, - его самодовольство плескалось через край. - Меня никогда не устраивала моя жизнь, я всегда знал, что достоин большего. И однажды мне повезло, я нашёл способ стать самым сильным и непревзойдённым магом за всю историю нашего мира. Книжка об Ордене случайно упала мне под ноги в библиотеке. Прочитав её, я понял - это судьба. Знак свыше! Предназначенный только для меня, - вещал он, переливая в одну больную колбу все свои зелья.

А-а-а, так он псих... Это многое объясняет! И пугает... Мамочка, папочка, кажется, мы скоро с вами увидимся. Простите...

Так, Шерри, выдохни. Пока никто тебя не убил. Пока...

 Это случайность, - заверила я несчастного и больного на голову ботаника.

 Случайность? - переспросил Ларри с издевательским смешком. - Это была запретная книга, Шерри,и она вовсе не случайно оказалась в нашей библиотеке. Кто-то не заметил эту ценнейшую реликвию или не придал ей значения, - Ларри продемонстрировал мне её и закинул обратно в сумку. По правде, потрёпанная бирюзовая книженция больше походила на книгу рецептов. - А я подобрал и изучил. Именно я! Я не спал три ночи, когда прочитал её, - воодушевленно поделился он. - Четыре стихии... Невероятно! Я принялся искать новую информацию, исследовать этот вопрос, посетил множество библиотек и архивов, пока не появился Дэв. Его могила находится в саду колледжа под тем деревом, на котором ты постоянно торчишь. Забавно, да? - Ларри повернул голову ко мне и с насмешкой спросил: - Всё еще будешь утверждать, что это случайность?

 Ты знал, что я провожу время на дереве? - уточнила я, не отвечая на его сумасшедшие вопросы.

 Угу, - промычал парень, отворачиваясь. - Я читал эту книгу под тем деревом, поэтому Дэв заговорил со мной и рассказал, как вытащить его душу. Он помогает мне обрести силу, а взамен я помогаю ему.

 Он дурит тебя... - не позволив досказать, Тень подлетела ко мне и опустила свои дьявольские руки на мои плечи. Способность говорить исчезла вместе с невыносимой жгучей болью.

 Дэв рассказал о ритуале и о завистливых людях, не давших ему закончить величайший эксперимент, до которого додумался только он, - продолжал рассказывать Ларри. - Они казнили его, потому что он не поделился с ними своим секретом.

 Они казнили его за убийства, - прошептала я, сжимая кулаки и до крови впиваясь ногтями в кожу. - И ты сейчас делаешь то же самое. Убиваешь!

 Ну и что! - выкрикнул парень, психанув. - Тебе жалко этих безмозглых идиоток? Эту пустоголовую стерву Клер? Или трусиху Ринь? О-о-о, я понял,ты жалеешь изверга Урно! Признайся, Шерри, всему колледжу стало легче дышать без него! Он и меня доставал! Он всех гнобил!

 Как же твоя девушка? - напомнила я, сгибаясь под гнётом Тени. Дэв не отпускал. Шансы на побег медленно таяли.

 Она такая же бестолковая курица! Весь вечер капала слюнями на Гаря, - с отвращением пожаловался Ларри.

Да на него все слюнями капают. Он ведь чертовски привлекателен!

 А я тебе зачем?

Насколько я помню,для ритуала нужны четыре стихийника.

 Ты последняя, Морфо. Ключевой ингредиент. - Он помахал кинжалом. Лезвие и алый камень в рукояти пугающе блеснули в солнечных лучах, заставив мои внутренности сжаться от страха, паники и отчаяния. - Кто бы мог подумать, что в тебе течет кровь некромантов?.. - спросил он сам у себя и благосклонно объяснил суть своих странных речей: - Для завершения ритуала Тени нужна твоя сила и кровь - сила смерти и кровь слуги смерти. - Надо же! Очередное несправедливое обзывательство! - Ну и этот ещё, - пренебрежительно кивнул Ларри в сторону Пепина, смиренно висевшего в кругу. - Дэв завершит ритуал, и я обрету четыре стихии. Я буду могущественнее всех в этом мире! Разве ты не хотела бы того же, Шерри? Хотела бы! Все бы хотели! Но ты - особенно! Ты похожа на меня!

Конечно, похожа! Как две капли воды! Я ведь тоже проклинаю народ, сильнее всего на свете желаю могущества и дружу с проклятой душой, которая вешает мне лапшу на уши. К слову, в последнем есть доля правды, но это единственное совпадение. И Джэвальд хороший, в отличие от цекоторых.

 Зачем тебе эта сила? - не могла я понять. - Так жаждешь власти?

Рехнувшийся ботаник...

 Меня всю жизнь считали слабаком и неудачником, - тоном капризного дитятки заявил Ларри. - Посмотрим, что они скажут потом! Все преклонят передо мной колени и признают великим магом. Я буду единственным во всём мире!

Типичная речь неудачника с поехавшей крышей. И я бы даже посмеялась , если бы не обстоятельства... Если бы не маячащая на горизонте смерть. Моя смерть. Ха-ха...

Всё не так уж и плохо. Ну, помру, ну стану духом, зато смогу быть всегда рядом с Джэвом. Наверное...

Джэв... Ты бы помог мне. Раскатал бы этого Ларри в лепёшку вместе с Тенью. Если бы ты был здесь...

 Я закончил, - объявил Ларри, повернулся ко мне, и его лицо разрезала садистская улыбка.

Меня резко подкинуло вверх и бросило в круг рядом с Пепином, выбивая воздух из лёгких.

 Он-то вам зачем? - прокряхтела я, пытаясь подняться и

снова применить магию, но она больше не поддавалась. Кажется, её блокировали или выкачали... Дьявол!

 Призыв смерти - завершающий этап. Дабы закрепить стихии нам нужна её сила. Призрак и живой некромант будут принесены в жертву ради великого достижения и открытия, - произнёс безумный Ларри. Тень залетела в круг и схватила Пепина за шею. Она с чудовищной скоростью поглощала его в себя. Призрак таял на глазах, его полупрозрачное тело вытягивалось и исчезало в воронке тьмы.

 Нет... Пепин... - На глаза навернулись слёзы. Этот таинственный умерший парень по-своему был мне дорог.

 Ты погляди на неё! Она жалеет даже такое бесполезное существо! Это так смешно! - Ларри искренне рассмеялся. - Ты дура! - отсмеявшись, припечатал он и, больше не растрачивая время на речи, воткнул кинжал мне в грудь. Красный камень в рукояти засиял, а у меня глаза чуть от боли не вылезли. Я закашлялась.

Теперь точно смерть...

 Не волнуйся, повреждений на трупе не будет, - любезно успокоил Ларри. - Это призрачный кинжал, хотя по ощущениям так не скажешь? - Он принёс колбу с подозрительной чёрной жидкостью, что сам же намешал, сел на корточки рядом со мной и начал вливать в меня эту дрянь. Я старалась уворачиваться и не пить её,изнемогая от чудовищной боли, разливающейся по телу. Из меня по частичкам вырывали жизнь, словно отрывали кожу и куски мяса. Сознание медленно ускользало, мысли становились вялыми, тело теряло энергию.

Что ж, меня радует, что я хотя бы немного была счастлива... Жаль только, что мне не удалось узнать кто призвал Джэва, не удалось попрощаться с ним. Ну, может, свидимся.

Я закрыла глаза. Ларри что-то забубнил на к;аком-то древнем языке. Или не древнем. Плевать...

Нудно и медленно он читает заклинание. Читает... Книга!

Моя книга! Она мне поможет! Как я раньше о ней не подумала?

Ха, вот и пришло время узнать, кто призвал духа мести. Надеюсь, у меня остались хотя бы крохи удачи и силы. Пусть Ветер будет на моей стороне!

Воскресив в памяти книгу, открыла страницу, посвящённую моему духу. Заключительная часть ритуала - привязка. Нужна кровь...

Я приподняла веки и с трудом скосила взгляд на свои пораненные ладони. Кровь есть. Закрыв глаза, нашла нужное заклинание, сжала руки в кулаки и зашептала из последних сил.

 Что ты там бормочешь? - недовольно озадачился Ларри.

 Заткни её! - прошипела Тень.

Было поздно. Елё шевеля губами, я скороговоркой закончила ритуал. Сработает ли? Сработает, если это я призывала Джэвальда, а иначе наступит конец моей несчастной сказке.

Руку от сгиба локтя и до запястья обожгло холодком. Я снова открыла глаза.

 Нет... - прошелестела Тень. - Нет... не может быть... Разрушь круг!

 Зачем? Я сейчас закончу!

 Разрушь круг, сопляк!..

Дверь в комнатушку с треском взорвалась, разлетаясь ураганом из щепок.

Увидев в проёме Джэва с руками, объятыми по локоть огнём, увидев его глаза, сплошь покрытые чернотой, выдохнула и опустила потяжелевшие веки.

Дальше слышала только жуткие звуки.

Замогильный вой Тени, блеяние Ларри, визг Ларри и харканье Ларри, а затем всё стихло. Оставил ли Джэв парня в живых? Сейчас меня это мало волновало. Силы покидали с каждой минутой. Во мне по-прежнему был этот проклятый кинжал.

- Шерри, - рядом со мной опустился Джэв и приподнял меня, обнимая. - Шерри, очнись! Посмотри на меня! Ну же, девочка, посмотри. Звёздочка моя хорошая, открой глаза, - попросил Эбер, вытащив из моей груди кинжал. Облегчение накрыло волной.

Открыла глаза. Лицо садовника было таким расплывчатым. Ничего. Пусть так, но я увидела моего духа. Дрожащей рукой коснулась его щеки.

-Это я... я... приз... вала... тебя... - прошептала с улыбкой и расслабилась, потеряв сознание.